Articles

Digitala trender / Vad hände egentligen med Belgiens ökända bilkyrkogård?

Virton-invånarna anpassade sig snabbt till den kanadensiska livsstilen: en skridskobana byggdes, barer började servera amerikansk och kanadensisk öl och naturligtvis blev stora amerikanska bilar med kanadensiska Flygvapenskyltar en vanlig syn. Generellt sett skickade soldater inte bilarna över från Kanada, de köpte dem direkt från oberoende amerikanska bilhandlare som gick igenom besväret med att importera dem från andra sidan Atlanten.

butiken i Chatillon var en av en handfull återförsäljare som specialiserat sig på att sälja och fixa amerikanska bilar. En granne som är långt in i 80-talet idag berättade för mig att garaget öppnade i början av 1950-talet och började gradvis sälja och reparera amerikanska bilar när kanadensarna anlände. Det blev särskilt framgångsrikt under andra hälften av 1950-talet eftersom det var relativt nära Virton, särskilt för kanadensare som var vana vid att köra långa sträckor, eftersom ägaren hade lärt sig att tala engelska för att bättre kommunicera med sina kunder och för att han kände amerikanska bilar mycket bättre än någon annan i regionen. Delar visade sig vara lite problematiska att hitta så bilar som förstördes eller ansågs för gamla för att reparera av sina ägare räddades vanligtvis. En samling hade börjat.

Frankrikes President Charles de Gaulle var orolig för att NATO skulle göra Frankrike och resten av Västeuropa beroende av USA och Kanada för försvar. År 1965 tillkännagav han offentligt planer på att dra sig ur NATO, och den 11 mars 1966 gick han till den amerikanska ambassaden i Paris för att meddela Frankrikes avgång från gruppen och bad alla NATO-styrkor att lämna landet så snart som möjligt.

de flesta kanadensiska soldater som var stationerade i Marville överfördes till en RCAF-bas i Lahr, Tyskland, och kanadensarna hade alla utom lämnat Virton våren 1967. Lokala militärtjänstemän bad ägaren till butiken att överväga att flytta till Lahr med dem eftersom de inte trodde att de kunde hitta en bra mekaniker på plats. Ägaren övervägde förslaget, men hans son var fortfarande i skolan så han bestämde sig för att stanna i Chatillon. Utan en stadig diet av amerikanska bilar att fixa, flyttade han fokus på sin butik till Europeiska bilar.

det var lättare att hitta delar till exempelvis en Fiat 600 än en Chevrolet Biscayne, men mekanikern fortsatte att hänga på bilar, och vid ett tillfälle fanns det nästan 400 nedgångna bilar spridda över Chatillon. Röjningen i skogen var full av dem, marken runt verkstaden var full, det fanns en liten tomt belägen bredvid en gård cirka 500 meter från skogen som var chockfull och den sista satsen lagrades bredvid ett garage i motsatt ände av staden. Ägaren började avveckla sin verksamhet när han blev äldre men han gick aldrig helt i pension. Bilarna som var nya på 1950-talet var nu klassiker så hans samling började locka entusiaster från Belgien och från en handfull grannländer. Butiken öppnades fortfarande när han dog för ungefär åtta år sedan.

Killing the graveyard

jag tog kort upp ägarens son i ett försök att få sin sida av historien. Han var inte fruktansvärt intresserad av att hjälpa mig att sätta ihop historien om bilarna i clearing men det är svårt att skylla på honom, folk har buggat honom om dem regelbundet i nästan ett decennium nu. Även om jag inte kunde övertyga honom var jag inte ännu en paparazzi som hoppades kunna göra en gratis Split-window Volkswagen-busskropp, gick han med på att ge en inblick i vad som hände under de senaste åren.

efter att hans far dog satt bilarna i huvudsak un-touched, han var inte mekaniker och han hade inget intresse av att ta över verksamheten. Världen visste inte om dem ännu, clearing var lite mer än en övervuxen regional skrotgård, men allt förändrades när en flamländsk TV-station fick ord om bilarna och gick ut för att filma en dokumentär om dem där värden avslöjade deras exakta plats. Ägarens son var snabb att påpeka att dokumentären inte var auktoriserad, hans familj fick inte reda på det förrän det efter det luftade, och han fick aldrig en krona i ersättning. Nästan omedelbart efter dokumentären sändes skaror av entusiaster och fotografer körde ut från hela Belgien för att se bilarna personligen. Bilder publicerades på olika platser och forum, och alla plötsliga människor från hela Europa stod upp i en liten by som knappt finns på kartan för att få en glimt av bilarna i clearing. Det som en gång i huvudsak var en privat samling snöbollades gradvis till en världsberömd turistattraktion.

ägarens son tolererade initialt bilkunniga fotografer som trampade lätt och tog några bilder, men saker gick snabbt ur hand och han var ofta tvungen att sparka grupper på över 15 individer ut ur skogen. Samlare vandrade ut till Chatillon mitt på natten för att stjäla delar, och folk gick till clearing för att festa och lämnade kull på marken och i närliggande fält. Det lilla huset bredvid verkstaden bröts in mer än ett par gånger också. En stadstjänsteman som bad att vara anonym berättade för oss att det fanns en annan, kanske mer oöverstiglig fråga att hantera: ägarens son var borgmästarens assistent i miljöfrågor och hans motståndare använde bilarna mot honom. Hur kan du vara trovärdig som miljöfokuserad politiker när du äger en utomhusskrot med över 200 bilar? Röjningen som bilarna parkerades på klassificerades som jordbruksmark så skroten var olaglig. Ägarens sons politiska motståndare utnyttjade zoneringsfrågan för att ta saken till domstol och vann. Inför utsikterna att bli böter av regionen Vallonien bestämde han sig för att inte överklaga rättegången och istället bli av med alla bilar och gå vidare.

en gammal Mercedes-Benz Unimog utrustad med en snöplog användes för att driva bilarna ut ur skogen. De var alla krossade, även om ägarens son först bjöd in några av sin fars goda vänner och långvariga kunder att välja ut alla delar de behövde och köpa allt som var räddbart, antingen för delar eller för restaurering. Hela processen tog ungefär två veckor. Ägaren dog för ungefär åtta år sedan, som nämnts ovan, och bilarna har varit borta i ungefär fem så kyrkogården stannade inte länge länge.

arvet från Chatillon-bilarna

en stor majoritet av Chatillon-invånarna jag pratade med sa att bilarna inte störde dem i det minsta, men några sa att de inte var så glada över de människor som visade sig se dem för sex eller sju år sedan. Invånare i alla åldrar sa enhälligt att de har glömt bilarna, förutom de få som fortfarande måste berätta för främlingar ”nej, de är borta, du kom hit för ingenting.”Det är livet som vanligt i Chatillon.

det finns fortfarande några tecken på den kanadensiska närvaron i området. I synnerhet finns det en enorm totem i centrala Virton som RCAF gav till stadens tjänstemän innan de lämnade 1967 för att tacka dem för deras gästfrihet. Några av de bilar som kördes av soldater under 1950-och 1960-talet finns fortfarande kvar idag, Det är inte ovanligt att se klassiska Pontiacs och Lincolns i området. Marville army base har övergivits av och på sedan Frankrike lämnade NATO. För närvarande är många av byggnaderna obebodda, även om några företag har satt upp butik där och – i motsats till vad stadens tjänstemän vill erkänna – har en handfull familjer förvandlat gamla militärbyggnader till hus och faktiskt bor på basen. Sammantaget har det blivit en ganska avskyvärd och deprimerande plats, den franska versionen av The Hills Have Eyes kunde filmas där.

ägaren av butiken var inte den enda Chatillon bosatt som gillade att hänga på gamla bilar, och det finns en övergiven början av 1990-talet Renault Super 5 i ett fält inte alltför långt från skogen. Jag anser att det är ett tröstpris för dem som tar en resa ut till Belgien för att beundra 200 klassiker och bara hitta Däck, fälgar och tallnålar.