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Le renne potrebbero non essere in grado di volare, ma hanno una visione ultravioletta

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Alexandre Buisse / WikiCommons CC BY-SA 3.0

Cosa vedono davvero quegli occhi? (Foto: Alexandre Buisse/WikiCommons CC BY-SA 3.0)

Glen Jeffery ha iniziato a incuriosirsi quando la gente ha iniziato a mandargli bulbi oculari di renna.

I bulbi oculari venivano inviati a Jeffery, professore di neuroscienze presso l’University College London Institute of Ophthalmology, da un ricercatore del dipartimento di Biologia artica dell’Università di Tromsø che voleva il suo contributo. Quando esaminò gli occhi, Jeffery vide che quelli appartenenti alle renne uccise in estate erano profondamente diversi da quelli appartenenti alle renne uccise in inverno. Quelli uccisi in estate avevano un riflesso dorato sul retro mentre quelli uccisi in inverno avevano un profondo riflesso blu. Il colore del riflesso avrà una profonda influenza sulla visione dell’animale.

Fu improvvisamente agganciato. La comunità di ricerca era da tempo interessata a come gli animali affrontano lunghi periodi di oscurità prolungata in inverno rispetto alla luce estesa in estate, ma non è stato fino a quel momento che il soggetto ha attirato l’attenzione di Jeffery.

Negli ultimi sette o otto anni da quei bulbi oculari iniziali, Jeffery ha fatto viaggi annuali di metà estate e metà inverno fino all’Artico. Lui e un gruppo di ricercatori hanno iniziato con le renne e poi hanno guardato le foche incappucciate; più di recente, la squadra di Jeffery ha lanciato un appello per gli occhi degli orsi polari, che vengono occasionalmente girati sulle Svalbard, un arcipelago tra la Norvegia e il Polo Nord. Con ciascuno di questi animali, il team sta guardando la superficie riflettente nella parte posteriore dei loro occhi per esaminare come percepiscono la luce ultravioletta (UV).

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Svalbard, Norvegia/ si ottiene una luce blu gran parte del tempo durante i giorni della notte polare. Bjørn Christian Tørrissen / WikiCommons CC BY-SA 3.0

Inverno in Norvegia significa vivere in un blu profondo e profondo per 24 ore al giorno. (Foto: Bjørn Christian Tørrissen / WikiCommons CC BY-SA 3.0)

Avere una visione ultravioletta significa che gli occhi di un animale possono captare lunghezze d’onda più corte della luce, misurate in nanometri, e sono quindi sensibili a una percentuale maggiore di luce nell’atmosfera. Le lunghezze d’onda ultraviolette vanno oltre i confini del cosiddetto spettro visibile di colori-il rosso attraverso il viola che sono visibili agli esseri umani.

Ciò significa che durante quei mesi invernali profondi, gli occhi delle renne catturano la luce che noi umani non possiamo vedere. Il team di ricercatori di Jeffery ha scoperto che la capacità di una renna di vedere la luce UV, che gli consente di individuare cibo e predatori, è fondamentale per la sua sopravvivenza nell’Artico. Poiché il lichene, la pelliccia e l’urina assorbono tutti la luce UV, a una renna appaiono neri, contrastanti piuttosto che mescolarsi con la neve.

Le foche sono anche sensibili alla luce UV perché trascorrono la maggior parte del loro tempo in acque oceaniche profonde. “Un sigillo non lascerà scappare un fotone di luce, indipendentemente dalla sua lunghezza d’onda”, afferma Jeffery. La capacità di vedere UV è utile anche sulla superficie dell’acqua. Mentre un orso polare su una calotta di ghiaccio per noi può sembrare bianco su bianco, per un sigillo, è probabilmente una massa predatoria di grigio profondo.

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Manfred Werner / WikiCommons CC BY-SA 3.0

Una renna si blocca nella neve. (Foto: Manfred Werner/WikiCommons CC BY-SA 3.0)

Jeffery menziona anche la cecità da neve, che è causata dalla luce UV che brucia la cornea. Nessun mammifero diverso dagli umani sembra davvero soffrirne, spiega, quindi stanno tutti vedendo qualche UV ad un certo punto. Tuttavia, le renne e le foche sono particolarmente impressionanti.

L’Artico è più comunemente definito come l’area a nord del Circolo Polare Artico e comprende Norvegia, Svezia, Finlandia, Russia, Stati Uniti (Alaska), Canada e Danimarca (Groenlandia). È una regione di inverni lunghi e scuri e di estati brevi e luminose con vita animale e umana limitata. La stazione di ricerca di Jeffery ha sede a Tromsø, in Norvegia, e in inverno, controllando il tempo da una webcam di Londra, gli manca davvero.

L’inverno nell’Artico è pacifico e vasto. “Viaggi per ore e ore e non vedi una casa, non vedi una persona, non vedi nulla”, dice. “Non è infatti scuro, ma un blu incredibilmente profondo, un blu profondo completamente saturo.”La fragilità del paesaggio è evidente nella linea di neve sfuggente, che è stata strisciante più indietro con ogni anno.

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Moyan Brenn/flickr

Bellezza artica catturato all’interno del nostro spettro visivo familiare. (Foto: Moyan Brenn/flickr)

Raccogliere i dati per questa ricerca non è un compito semplice. Gli esperimenti coinvolgono dando l’animale un anestetico e poi mettere un piccolo pezzo di lamina d’oro sul suo occhio per registrare quale tipo di luce l’occhio sta rispondendo. Più specificamente, usano quello che viene chiamato un ERG, o elettroretinografia, per registrare la risposta elettrica della retina alla luce.

Sebbene il processo sia indolore e comporti un rapido recupero, le renne e le foche, entrambe utilizzate in ambienti estremi, tendono ad avere reazioni estreme all’anestetizzazione. Le renne si surriscaldano sotto anestesia, quindi i ricercatori le imballano nel ghiaccio durante le registrazioni; inoltre, poiché le renne ruttano tutto il tempo a causa dell’erba fermentante all’interno dello stomaco, i loro stomaci devono essere sfiatati se iniziano a saltare in aria. Per quanto riguarda le foche, entrano in una risposta di immersione quando sono stressate e chiudono molti organi nei loro corpi. Quando ciò accade, il veterinario che fa gli anestetici ravviva istantaneamente l’animale. “Certamente non vorrei anestetizzare di nuovo un altro sigillo”, dice Jeffery. “Sono grandi, mordono, puzzano.”

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Andy Mabbett / WikiCommons CC BY-SA 3.0

Questa renna sembra sorpresa da ciò che vede. (Foto: Andy Mabbett / WikiCommons CC BY-SA 3.0)

Jeffery dice che la perdita dei primati di visione UV è stato un evento raro nel mondo animale. La mancanza di visione UV degli esseri umani è l’eccezione piuttosto che la norma nel regno animale. Tutti gli insetti vedono UV; il loro raggio visivo è spostato verso il basso, quindi tendono a non vedere rossi profondi, ma vedono in profondità nel blu e negli UV, che usano per discriminare tra i fiori con diversi tipi di contenuto di polline. Gli uccelli sono classificati come sensibili alla viola o sensibili ai raggi ultravioletti, che possono beneficiarne nel loro foraggiamento e corteggiamento.

Ma gli esseri umani non vedono UV, anche se la visione è la nostra principale modalità sensoriale. I nostri occhi raramente raccolgono la luce a lunghezze d’onda inferiori a 400 nanometri, ma non ne hanno bisogno, dice Jeffery; la specie umana utilizza la visione in modo intelligente, per più che evitare i predatori e trovare cibo. Gli occhi umani sono in grado di percepire la luce ultravioletta, anche se solo quando l’obiettivo viene rimosso. Ma a seconda di cosa stai guardando, potrebbe non essere così eccitante come sembra. Quando Jeffery e diversi colleghi hanno ottenuto telecamere UV, si sono seduti e li hanno guardati nel loro ufficio, Jeffery dice che la loro prima reazione è stata: “Oh, dannazione, non sembra diverso.”

E non lo fa, se stai facendo cose umane come leggere un libro o giocare a Candy Crush. Ma per creature come renne e foche, quel po ‘ in più di visione super-potente potrebbe significare la differenza tra la vita e la morte.