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Un Remède Potentiel Contre Le Cancer Est-Il Ignoré?

Le 12 avril 1955, le premier vaccin antipoliomyélitique réussi a été administré à près de 2 millions d’écoliers à travers le pays. Son découvreur, le chercheur médical de l’Université de Pittsburgh Jonas Salk, a été interviewé à la radio CBS ce soir-là.

 » À qui appartient le brevet sur ce vaccin ? »l’animateur de radio Edward R. Murrow lui a demandé.

C’était une question raisonnable, étant donné que l’immunité à une maladie mortelle qui afflige 300 000 Américains chaque année devrait valoir quelque chose.

« Eh bien, les gens, je dirais », a répondu Salk.  » Il n’y a pas de brevet. Pourriez-vous breveter le soleil? »

Dans un monde où le médicament anticancéreux Avastin — breveté par la société pharmaceutique Genentech/Roche — coûte environ 80 000 dollars par an aux patients sans qu’il ait été prouvé qu’il prolongeait la vie, l’altruisme de Salk a fait de lui le héros de nombreux chercheurs en médecine aujourd’hui.

L’un des admirateurs de Salk est Evangelos Michelakis, chercheur en cancérologie à l’Université de l’Alberta qui, il y a trois ans, a découvert qu’un produit chimique commun non toxique connu sous le nom de DCA, abréviation de dichloroacétate, semble inhiber la croissance des tumeurs cancéreuses chez les souris. Les premières découvertes de Michelakis ont suscité beaucoup d’engouement à l’époque et ont de nouveau circulé sur le Web cette semaine, en grande partie à cause d’un article de blog (« Les scientifiques guérissent le cancer, mais personne ne s’en rend compte ») qui a déclenché un nouveau débat avec des gens se demandant si c’était vrai.

Le mécanisme par lequel le DCA agit chez la souris est remarquablement simple: il a tué la plupart des types de cellules cancéreuses en perturbant la façon dont elles métabolisent le sucre, les entraînant à s’autodétruire sans affecter négativement les tissus normaux.

Après les essais sur des animaux, Michelakis et ses collègues ont effectué des tests de DCA sur des cellules cancéreuses humaines dans une boîte de Pétri, puis ont mené des essais cliniques sur des humains à l’aide de 1,5 million de dollars de fonds collectés par des particuliers. Ses résultats encourageants – le traitement au DCA semblait prolonger la vie de quatre des cinq participants à l’étude — ont été publiés l’année dernière dans Science Translational Medicine.

Les travaux préliminaires sur des rongeurs, des cultures cellulaires et de petits essais sur des humains indiquent que le DCA est un traitement puissant contre le cancer. Cela ne signifie pas que c’est le remède tant attendu – de nombreux autres composés ont semblé tout aussi prometteurs au début de la recherche sans tenir cette promesse plus tard — mais néanmoins, Michelakis croit que des essais humains plus importants sur le DCA sont justifiés.

Comme Jonas Salk, Michelakis n’a pas breveté sa découverte. Ce n’est pas parce qu’il ne veut pas, mais parce qu’il ne peut pas.En matière de brevets, le DCA est vraiment comme le soleil: c’est un produit chimique bon marché et largement utilisé que personne ne peut posséder.

Dans le monde d’aujourd’hui, ces médicaments n’attirent pas facilement le financement.

Les sociétés pharmaceutiques n’ignorent pas exactement le DCA, et elles ne suppriment certainement pas la recherche sur le DCA — c’est juste qu’elles ne l’aident pas. Pourquoi? Le développement de médicaments est en fin de compte une entreprise, et investir dans le médicament n’est tout simplement pas un bon mouvement commercial. « Big Pharma n’a aucun intérêt à investir car il n’y aura aucun profit », a déclaré Michelakis à Life’s Little Mysteries, un site frère de LiveScience.

La longue route vers une guérison

Le pharmacologue Omudhome Ogbru, directeur R &D d’une entreprise pharmaceutique basée dans le New Jersey, The Medicines Company, note: « Les sociétés pharmaceutiques sont comme les autres en ce sens qu’elles fabriquent des produits qui doivent être vendus à des fins lucratives pour que l’entreprise survive et se développe. »

Un seul composé sur 10 000 étudié par les chercheurs finit par être un médicament approuvé, a expliqué Ogbru dans une tribune à MedicineNet. Pour passer à la phase d’approbation, les médicaments doivent subir sept à 10 ans de tests pour un coût total moyen de 500 millions de dollars, ce qui peut être pour rien si le médicament ne reçoit pas l’approbation de la Food and Drug Administration. Même si c’est le cas, « seulement trois médicaments approuvés sur 20 génèrent des revenus suffisants pour couvrir leurs coûts de développement. »

« Le profit est l’incitation au risque que prend l’entreprise », a écrit Ogbru. « Sans la promesse d’un bénéfice raisonnable, il y a très peu d’incitation pour une entreprise à développer de nouveaux médicaments. »

Il serait presque impossible de faire un profit sur un médicament comme le dichloroacétate. « Si le DCA s’avère efficace, ce sera un médicament ridiculement bon marché », a déclaré Michelakis.

Daniel Chang, oncologue au Stanford Cancer Center, qui a récemment commencé à étudier le DCA, est d’accord. « Je suis sûr que le manque de brevetabilité joue un rôle dans le manque d’enquête », nous a déclaré Chang dans un courriel.

Alors que des organismes gouvernementaux de santé comme le National Cancer Institute accordent des subventions de recherche pour aider à financer des essais cliniques, « celles-ci ne suffiraient jamais à faire approuver le DCA comme traitement du cancer », a déclaré Akban Kahn, un médecin de Toronto. « Vous avez besoin de centaines de millions de dollars, et une subvention gouvernementale n’est pas si importante. »

La recherche sur le DCA a progressé beaucoup plus lentement que si une société pharmaceutique payait la facture. Cela dit, le financement populaire a permis des progrès étonnamment réguliers. « Grâce au site Web, à la radio, aux appels téléphoniques, à des choses comme ça, nous avons amassé environ 1 $.5 millions en neuf mois  » au Centre de recherche DCA de l’Université de l’Alberta, a déclaré Michelakis. Cela a suffi à financer une étude détaillée du traitement par DCA chez cinq patients atteints d’un cancer du cerveau.

Les résultats étaient prometteurs. L’étude, cependant, était petite et manquait d’un contrôle placebo, ce qui rendait impossible de dire avec certitude si les conditions des patients s’amélioraient à cause du traitement par DCA ou à cause d’autre chose. Daniel Chang, le chercheur de Stanford, a décrit les résultats de l’étude comme intéressants mais peu concluants. Dans leur article, Michelakis et ses co-auteurs ont écrit: « Avec le petit nombre de participants traités dans notre étude, aucune conclusion ferme concernant le DCA en tant que thérapie can ne peut être tirée. »

Malgré la pénurie de tests cliniques, un médecin de famille, Akbar Khan du Medicor Cancer Centre à Toronto, prescrit du DCA non homologué à ses patients atteints de cancer. (Il dit que cela peut être fait au Canada parce que le DCA y est déjà approuvé pour traiter certains troubles du métabolisme. Michelakis, cependant, a déclaré qu’il ne pensait pas que Khan devrait prescrire le médicament avant qu’il ne soit officiellement approuvé pour une utilisation contre le cancer.)

« Nous voyons environ 60 à 70% des patients qui ont échoué à des traitements standard répondre favorablement au DCA », a déclaré Khan à Life’s Little Mysteries. Le groupe de Khan vient de publier son premier article évalué par des pairs dans le Journal of Palliative Medicine. « C’est un rapport de cas d’un patient atteint d’une forme rare de cancer qui avait essayé d’autres traitements qui ne fonctionnaient pas, alors il est venu nous voir pour un DCA. C’était efficace, et en fait c’est un résultat assez dramatique. Il avait plusieurs tumeurs, dont une particulièrement troublante à la jambe. Le DCA a stabilisé la tumeur et réduit considérablement sa douleur.

« Nous avons actuellement trois patients atteints de cancers incurables qui sont en rémission complète, et sont probablement guéris, de l’utilisation du DCA en combinaison avec des traitements palliatifs conventionnels (non curatifs). Nous sommes en train de publier ces cas « , a-t-il déclaré.

Un nouveau modèle de médicament

De petits essais et études de cas ne suffiront cependant pas à prouver que le DCA fonctionne. Une enquête plus approfondie sur l’efficacité du médicament est nécessaire, et sans l’aide de Big Pharma, cela devra se produire de manière inhabituelle.

« Cela pourrait être une expérience sociale où le public finance ces essais », a déclaré Michelakis. « Après avoir découvert l’effet du DCA sur les cellules cancéreuses, je considère que c’est la deuxième plus grande réalisation de notre travail: lorsque nous avons montré que vous pouvez apporter un médicament à des essais humains sans beaucoup d’argent. Si d’autres étaient inspirés  » — son groupe commence à établir des collaborations avec certains hôpitaux de cancérologie de premier plan — « cela pourrait être une réalisation majeure. Finalement, les organismes fédéraux comme l’Institut national du cancer verraient qu’il y a suffisamment de preuves, puis ils aideraient avec le financement. »

« Cela représente une nouvelle attitude et une nouvelle façon de penser « , a-t-il ajouté.

Peut-être pas tout à fait nouveau. Pour s’inspirer et s’encourager, Michelakis se souvient souvent de l’histoire du vaccin contre la poliomyélite: « Il a réussi à éradiquer une maladie mortelle sans faire de profit. »

Note de l’éditeur: Cette histoire et ce titre ont été mis à jour le 18 mai pour éliminer toute impression que Big Pharma est à blâmer pour le manque de recherche sur le DCA. En fait, comme l’a indiqué l’histoire, le manque d’incitation financière (l’incapacité de breveter le DCA) décourage les compagnies pharmaceutiques d’étudier les produits chimiques.

Cet article a été fourni par Les Petits mystères de la vie, un site frère de LiveScience. Suivez Natalie Wolchover sur Twitter @nattyover.

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