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Tendances numériques | Qu’est-il vraiment arrivé au tristement célèbre cimetière automobile de Belgique ?

Les habitants de Virton se sont rapidement adaptés au mode de vie canadien: une patinoire a été construite, des bars ont commencé à servir de la bière américaine et canadienne et, bien sûr, d’énormes voitures américaines avec des plaques d’immatriculation de l’Armée de l’air canadienne sont devenues un spectacle courant. En règle générale, les soldats n’expédiaient pas les voitures du Canada, ils les achetaient directement auprès de concessionnaires automobiles américains indépendants qui ont eu les tracas de les importer de l’autre côté de l’Atlantique.

Le magasin de Chatillon faisait partie d’une poignée de concessionnaires spécialisés dans la vente et la réparation de voitures américaines. Un voisin qui a aujourd’hui 80 ans m’a dit que le garage a ouvert ses portes au début des années 1950 et a progressivement commencé à vendre et à réparer des voitures américaines lorsque les Canadiens sont arrivés. Elle connut un succès particulier au cours de la seconde moitié des années 1950 parce qu’elle était relativement proche de Virton, en particulier pour les Canadiens habitués à parcourir de longues distances, parce que le propriétaire avait appris à parler anglais afin de mieux communiquer avec ses clients et parce qu’il connaissait bien mieux les voitures américaines que quiconque dans la région. Les pièces se sont révélées un peu problématiques à trouver, de sorte que les voitures détruites ou jugées trop vieilles pour être réparées par leurs propriétaires étaient généralement sauvées. Une collecte avait commencé.

Le président français Charles de Gaulle craignait que l’OTAN ne rende la France et le reste de l’Europe occidentale dépendants des États-Unis et du Canada pour la défense. En 1965, il annonça publiquement son intention de se retirer de l’OTAN et, le 11 mars 1966, il se rendit à l’ambassade américaine à Paris pour annoncer la démission de la France du groupe, demandant à toutes les forces de l’OTAN de quitter le pays dès que possible.

La plupart des soldats canadiens stationnés à Marville ont été transférés dans une base de l’ARC à Lahr, en Allemagne, et les Canadiens avaient presque tous quitté Virton au printemps 1967. Les responsables de l’armée locale ont demandé au propriétaire du magasin d’envisager de déménager à Lahr avec eux car ils ne pensaient pas pouvoir trouver un bon mécanicien sur place. Le propriétaire a envisagé la proposition, mais son fils était encore à l’école, il a donc décidé de rester à Châtillon. Sans un régime alimentaire régulier de voitures américaines à réparer, il a réorienté son atelier vers les voitures européennes.

Il était plus facile de trouver des pièces pour, disons, une Fiat 600 qu’une Chevrolet Biscayne, mais le mécanicien a continué à s’accrocher aux voitures, et à un moment donné, il y avait près de 400 voitures délabrées dispersées à travers Chatillon. La clairière dans la forêt en était pleine, le terrain autour de l’atelier de réparation était plein, il y avait un petit terrain situé à côté d’une ferme à environ 500 mètres de la forêt qui était pleine à craquer, et le dernier lot était stocké à côté d’un garage à l’extrémité opposée de la ville. Le propriétaire a commencé à liquider son entreprise en vieillissant, mais il n’a jamais pris sa retraite complète. Les voitures neuves des années 1950 étant désormais des classiques, sa collection a commencé à attirer des passionnés de Belgique et d’une poignée de pays voisins. La boutique était encore ouverte lorsqu’il est décédé il y a environ huit ans.

Tuer le cimetière

J’ai brièvement rencontré le fils du propriétaire dans le but d’obtenir sa version des faits. Il n’était pas très intéressé à m’aider à reconstituer l’histoire des voitures dans la clairière, mais il est difficile de le blâmer, les gens le dérangent régulièrement depuis près d’une décennie maintenant. Bien que je n’aie pas réussi à le convaincre que je n’étais pas encore un autre paparazzi espérant marquer une carcasse de bus Volkswagen à vitres séparées gratuite, il a accepté de donner un aperçu de ce qui s’est passé au cours des dernières années.

Après la mort de son père, les voitures n’étaient pratiquement pas touchées, il n’était pas mécanicien et il n’avait aucun intérêt à reprendre l’entreprise. Le monde ne les connaissait pas encore, la clairière n’était guère plus qu’un dépotoir régional envahi par la végétation, mais tout a changé lorsqu’une chaîne de télévision flamande a eu vent des voitures et est sortie filmer un documentaire à leur sujet dans lequel l’animateur a révélé leur emplacement exact. Le fils du propriétaire n’a pas tardé à souligner que le documentaire n’était pas autorisé, que sa famille ne l’a découvert qu’après sa diffusion et qu’il n’a jamais reçu un centime de compensation. Presque immédiatement après la diffusion du documentaire, des foules de passionnés et de photographes sont partis de toute la Belgique pour voir les voitures en personne. Des photos ont été publiées sur divers sites et forums, et tout à coup des gens de toute l’Europe faisaient la queue dans un petit village à peine sur la carte pour avoir un aperçu des voitures dans la clairière. Ce qui était autrefois essentiellement une collection privée est progressivement devenu une attraction touristique de renommée mondiale.

Le fils du propriétaire a d’abord toléré que les photographes avertis de la voiture marchent légèrement et prennent quelques photos, mais les choses sont rapidement devenues incontrôlables et il a souvent dû expulser des groupes de plus de 15 personnes des bois. Les collectionneurs se rendaient à Chatillon au milieu de la nuit pour voler des pièces, et les gens se rendaient à la clairière pour faire la fête, laissant des déchets sur le sol et dans les champs voisins. La petite maison à côté de l’atelier de réparation a également été brisée à plusieurs reprises. Un responsable de la ville qui a demandé à rester anonyme nous a dit qu’il y avait un autre problème, peut-être plus insurmontable à traiter: le fils du propriétaire était l’adjoint au maire pour les questions environnementales et ses adversaires utilisaient les voitures contre lui. Comment pouvez-vous être crédible en tant que politicien axé sur l’environnement lorsque vous possédez un dépotoir en plein air avec plus de 200 voitures? La clairière sur laquelle les voitures étaient garées était classée comme une terre agricole, de sorte que le dépotoir était illégal. Les opposants politiques du fils du propriétaire ont profité de la question du zonage pour porter l’affaire devant les tribunaux et ont gagné. Face à la perspective d’une amende de la région wallonne, il a décidé de ne pas faire appel du procès et de se débarrasser de toutes les voitures et de passer à autre chose.

Un ancien Mercedes-Benz Unimog équipé d’un chasse-neige a été utilisé pour pousser les voitures hors de la forêt. Ils étaient tous écrasés, bien que le fils du propriétaire ait d’abord invité quelques bons amis et clients de longue date de son père à choisir les pièces dont ils avaient besoin et à acheter tout ce qui était récupérable, que ce soit pour des pièces ou pour la restauration. L’ensemble du processus a pris environ deux semaines. Le propriétaire est décédé il y a environ huit ans, comme mentionné ci-dessus, et les voitures ont disparu depuis environ cinq ans, de sorte que le cimetière n’est pas resté abandonné très longtemps.

L’héritage des voitures de Châtillon

Une grande majorité des habitants de Châtillon à qui j’ai parlé ont dit que les voitures ne les dérangeaient pas du tout, même si quelques-uns ont dit qu’ils n’étaient pas trop heureux des gens qui se sont présentés pour les voir il y a six ou sept ans. Les résidents de tous âges ont unanimement déclaré qu’ils avaient oublié les voitures, à l’exception de quelques-uns qui doivent encore dire aux étrangers « non, ils sont partis, vous êtes venus ici pour rien. » C’est la vie comme d’habitude à Châtillon.

Il y a encore quelques signes de la présence canadienne dans la région. Il y a notamment un immense totem au centre-ville de Virton que l’ARC a offert aux fonctionnaires de la ville avant leur départ en 1967 pour les remercier de leur hospitalité. Quelques voitures conduites par des soldats dans les années 1950 et 1960 sont encore présentes aujourd’hui, il n’est pas rare de voir des Pontiacs et des Lincolns classiques dans la région. La base militaire de Marville a été abandonnée de temps en temps depuis que la France a quitté l’OTAN. Actuellement, de nombreux bâtiments sont inoccupés, bien que quelques entreprises s’y soient installées et – contrairement à ce que les responsables de la ville aiment à admettre – une poignée de familles ont transformé d’anciens bâtiments de l’armée en maisons et vivent réellement sur la base. Dans l’ensemble, c’est devenu un endroit plutôt décrépit et déprimant, la version française de the Hills Have Eyes pourrait y être filmée.

Le propriétaire de la boutique n’était pas le seul habitant de Châtillon à aimer s’accrocher aux vieilles voitures, et il y a une Renault Super 5 abandonnée du début des années 1990 dans un champ pas trop loin de la forêt. Je considère que c’est un prix de consolation pour ceux qui font un voyage en Belgique pour admirer 200 classiques et ne trouvent que des pneus, des jantes et des aiguilles de pin.