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Seuls des fantômes de caribous se déplacent dans nos bois

À la fin des années 1800, Cornelia Crosby a levé son fusil, a soigneusement visé un caribou et a appuyé sur la détente. Avec un puissant boom qui résonnait dans les bois, le dernier tir de caribou enregistré dans le Maine s’est effondré sur le sol de la forêt.

À la fin des années 1800, Cornelia Crosby leva son fusil, visa soigneusement un caribou et appuya sur la détente. Avec un puissant boom qui résonnait dans les bois, le dernier tir de caribou enregistré dans le Maine s’est effondré sur le sol de la forêt.

Plus que probablement, Crosby ne savait pas qu’elle serait la dernière personne à abattre légalement un caribou du Maine. Elle n’était peut-être pas au courant du déclin constant de la population du caribou et de sa migration vers le nord hors de notre région pour rejoindre des troupeaux au Canada.

Ce n’est pas la pression de la chasse qui a fait sortir le caribou de notre état; d’autres facteurs, petits et grands, ont fait équipe pour pousser le troupeau vers le nord.

Cette région que nous appelons maintenant le Maine comptait une importante population de caribous des bois, Rangifer tarandus – caribou, avant l’arrivée des premiers Européens. Le paysage était alors différent.

Les communautés côtières de ce qui est maintenant Cape Cod jusqu’à la rivière Penobscot étaient presque sans arbres. Les premiers ont défriché de vastes zones de forêts pendant des milliers d’années pour cultiver du maïs, des courges et du tabac. Le cerf de Virginie était le principal grand mammifère de la région. C’était l’aire de répartition la plus au sud pour l’orignal, qui n’entrait que rarement dans les zones défrichées. Nous verrons bientôt pourquoi.

Le peuple Penobscot était originaire des bois et le paysage au nord de la rivière Penobscot était donc constitué de vieilles forêts. Le cerf de Virginie se déplaçait rarement dans les forêts parce qu’il n’avait pas le sous-bois dont il avait besoin pour se nourrir; l’orignal et le caribou dominaient les forêts.

Alors que les Européens s’installaient et défrichaient les terres autour de leurs communautés, les cerfs ont étendu leur habitat à des zones plus septentrionales. Le caribou, un animal qui évite l’habitat humain, s’est également déplacé plus au nord. Ce changement d’habitat a pris environ 250 ans. Avançons rapidement jusqu’à la fin des années 1800.

Au moment où ‘Fly Rod’ Crosby a fixé la visée en fer de son fusil sur le mâle de taille moyenne et a appuyé sur la gâchette, la majeure partie du troupeau de caribous vivait aussi loin au nord que Caribou, dans le Maine. Les restes d’un troupeau parcouraient encore la région du mont Katahdin, mais au début des années 1900, ils ont eux aussi disparu. Depuis, la disparition du caribou est attribuée à plusieurs événements.

Premièrement, le caribou des bois n’est que cela : il préfère les forêts des forêts nordiques. Une fois les forêts défrichées, les caribous ont migré vers le nord pour trouver un meilleur habitat.

Plus de contacts humains ont rendu les bois du nord du Maine indésirables pour le caribou. Les cabanes, le bruit des bûcherons défrichant les forêts, les routes pour transporter les bûches et, finalement, les véhicules à moteur à essence étaient trop nombreux pour le caribou solitaire. Ils ont fait pression vers le nord avec la civilisation qui leur pincait l’arrière-train.

Une autre raison de la disparition de la harde est que les caribous donnent habituellement naissance à un veau par année. Les caribous s’accouplent en octobre et les veaux naissent en juin. Une vache va se reproduire à 2½ ans. Pendant ce temps, le cerf de virginie se reproduit à l’âge de 1 an et donnera souvent naissance à des jumeaux.

Le fait que le cerf de Virginie ait agrandi son territoire, profitant de la brouterie qui s’est développée après la chute des forêts a eu un impact profond sur la population de caribous. Le cerf est porteur d’un parasite mortel pour l’orignal et le caribou.

Parelaphostrongylus tenuis, est un minuscule ver rond qui s’enfouit dans le cerveau de l’orignal et du caribou et provoque une mort angoissante. Le parasite est transféré du cerf au caribou et à l’orignal par un hôte intermédiaire, une limace ou parfois un escargot.

Parelaphostrongylus vit chez le cerf comme un ver rond mature. Les vers produisent des œufs qui éclosent et forment des larves. Les larves se retrouvent dans les excréments du cerf. Les larves envahissent les escargots et les limaces par le fond mou de leur pied lorsqu’elles passent par-dessus les excréments des cerfs. Les caribous mangent accidentellement les escargots et les limaces pendant qu’ils paissent et les parasites envahissent le système nerveux central et éventuellement le cerveau de l’orignal et du caribou. Étrangement, le parasite n’affecte pas le cerf.

Les biologistes ont tenté de ramener le caribou dans le Maine avec une tentative coûteuse dans les années 1940 et de nouveau dans les années 1980. Le projet a lamentablement échoué parce que le cerf de Virginie est trop omniprésent dans l’ancien habitat du caribou.

Il est triste que nous ne voyions jamais ces magnifiques créatures dans notre état, même si elles appartiennent à juste titre ici.

Il reste un petit troupeau de caribous des bois aux États-Unis. Il est situé dans les montagnes Selkirk, au nord-est de l’État de Washington et au nord de l’Idaho. Il reste environ 30 caribous des bois dans le troupeau.

La harde combinée de caribous qui vit maintenant à Terre-Neuve-et-Labrador, au Canada, compte environ 500 000 individus. Il existe d’autres troupeaux, beaucoup plus petits, situés dans le nord du Québec. La chasse limitée aide à gérer la taille du troupeau car les prédateurs naturels, tels que le loup et l’ours, sont trop petits pour être très efficaces.

Pendant ce temps, les populations de caribous en Alberta, au Canada, diminuent, mais plusieurs groupes tentent continuellement de restaurer la harde. La perte d’habitat et l’empiétement humain sur les aires d’alimentation traditionnelles semblent être la principale menace pour le troupeau. La chasse au caribou n’est plus permise en Alberta.

Le caribou des bois est aussi appelé le Fantôme gris. Sa fourrure grise se marie bien avec son environnement, ce qui la rend difficile à voir. Il semble maintenant que le mot fantôme ait pris un autre sens. Les Fantômes Gris ne seront plus jamais revus dans nos forêts. Les cartes étaient empilées contre sa survie dans notre État, mais pendant ce temps, le Canada a bon espoir que les troupeaux de caribous puissent trouver une place dans leur habitat protégé.

RJ Mere est un Maître Guide du Maine enregistré et un naturaliste reconnu. Il peut être joint au 207-985-4420 ou [email protected] .