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La Civilisation de la Renaissance en Italie – La Vie et l’époque de Jacob Burckhardt

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Par le Professeur Jennifer McNabb, Ph.D.

2018: L’Année de la Renaissance

Une conférence à la British Academy fin mai intitulée « Burckhardt à 200: La Civilisation de la Renaissance italienne reconsidérée  » s’est concentrée sur l’historien suisse et son œuvre monumentale, mais sans la même fanfare que les nombreux événements prévus en 2017 pour commémorer un autre anniversaire historique, le 500e anniversaire de la Réforme.

Le fait que le bicentenaire de Burckhardt ait attiré relativement moins d’attention que la « Réforme 500 » de l’année dernière n’est pas particulièrement surprenant; Jacob Burckhardt est certainement moins un nom familier que Martin Luther. Mais les contributions de Burckhardt sont importantes et méritent une attention renouvelée en cette année anniversaire. Au cours du siècle et demi qui a suivi sa publication, La Civilisation de la Renaissance en Italie a joué un rôle clé dans la formation des perceptions académiques et populaires des développements dans les États italiens du XIVe au XVIe siècle, développements maintenant relativement confortablement marqués, avec l’aide de Burckhardt, sous le titre de Renaissance.

En fait, le traitement éloquent et convaincant de Burckhardt de la Renaissance italienne peut être crédité d’avoir créé l’association puissante et durable de la Renaissance avec le trio de ce qui est devenu ses caractéristiques les plus connues, ainsi que ses caractéristiques les plus controversées: l’individualisme, la laïcité et la modernité.

Jacob Burckhardt: Une vie académique

 Portrait de profil de Jacob Burckhardt
Jacob Burckhardt (1818-1897)

Jacob Burckhardt est né en 1818, fils d’un pasteur protestant de la ville suisse de Bâle. Plutôt que de suivre les traces de son père et d’entrer au ministère, le jeune Burckhardt s’est plutôt tourné vers les domaines de l’art et de l’histoire. Sa trajectoire éducative l’a conduit à Berlin dans les années 1830, où Burckhardt a étudié avec le célèbre historien allemand Leopold von Ranke (1795-1886). Les méthodes soigneuses de Ranke et l’accent mis sur les sources ont contribué à le désigner comme le père de l’histoire en tant que discipline académique moderne, et son influence sur Burckhardt s’avérera significative.

Les voyages de Burckhardt en Italie sont également significatifs. Ces voyages italiens l’ont façonné encore plus profondément que son séjour à Berlin. La péninsule est devenue un objet de fascination durable, et son art et son histoire sont devenus les principaux sujets des travaux publiés par Burckhardt. Il a produit une étude de l’empereur romain Constantin et un traitement notable de l’art italien au milieu du siècle avant de prendre un poste d’enseignant à Zurich en 1855 puis, en 1858, de retourner à Bâle.

Cet article fait partie de notre série Perspective du professeur — un lieu où les experts peuvent partager leurs points de vue et leurs opinions sur l’actualité.

L’université de Bâle, où Burckhardt a connu une carrière d’enseignant célèbre en tant que conférencier accompli et engagé, est devenue sa maison académique jusqu’à sa retraite en 1893. Il mourut quelques années plus tard, ayant acquis une réputation de figure solitaire, l’universitaire par excellence dont le dévouement à son travail laissait peu de place à des attachements personnels intimes.

Bien qu’il ait influencé une génération d’étudiants en classe, c’est l’essai radical et élégant de Burckhardt sur diverses dynamiques de la Renaissance italienne, enrichi par sa connaissance experte de l’art, qui représente sa contribution scientifique la plus significative. Burckhardt n’a pas été la première exploration importante de la Renaissance en tant qu’épisode historique; L’historien français Jules Michelet (1798-1874) avait beaucoup fait pour populariser le concept de renaissance, à tel point que le terme français – Renaissance – est celui qui est resté, aidé en grande partie par l’utilisation de Burckhardt dans son propre texte.

Ce qui était beaucoup plus innovant dans l’étude de Burckhardt, c’était son accent sur l’histoire culturelle et son attention aux sources qui offraient aux gens de la Renaissance leurs propres perspectives de leur monde. Il a examiné les opinions et les attitudes exprimées par le commentateur politique Niccolò Machiavel et par le biographe et artiste Giorgio Vasari, entre autres. C’est Burckhardt qui a contribué à établir bon nombre des noms désormais familiers de la période de la Renaissance comme les phares de leur époque. Avec l’aide des écrivains de la Renaissance eux-mêmes, Burckhardt a identifié la Renaissance comme une période distincte de l’histoire, nettement différente de son prédécesseur médiéval et caractérisée dans les États italiens par les premiers aperçus du monde moderne.

Dans la deuxième partie de l’ouvrage, intitulée « Le développement de l’individu », par exemple, Burckhardt fait l’affirmation audacieuse suivante:

Au Moyen Âge, les deux côtés de la conscience humaine — ce qui était tourné à l’intérieur comme ce qui était tourné à l’extérieur – rêvaient ou étaient à moitié éveillés sous un voile commun. Le voile était tissé de foi, d’illusion et de prépossession enfantine, à travers laquelle le monde et l’histoire étaient vus revêtus de teintes étranges. L’homme n’était conscient de lui—même qu’en tant que membre d’une race, d’un peuple, d’un parti, d’une famille ou d’une société – uniquement à travers une catégorie générale. En Italie, ce voile s’est d’abord fondu dans l’air; un traitement objectif et une considération de l’État et de toutes les choses de ce monde sont devenus possibles. Le côté subjectif s’est en même temps affirmé avec l’accent correspondant; l’homme est devenu un individu spirituel et s’est reconnu comme tel.

Burckhardt a soutenu que ce sont les conditions politiques et culturelles uniques de l’Italie qui ont permis au voile médiéval de « fondre », ce qui signifie que l’Italien était, selon lui, « le premier-né parmi les fils de l’Europe moderne. »

L’héritage de Burckhardt

Des érudits ultérieurs ont critiqué Burckhardt pour, entre autres choses, prendre la Renaissance beaucoup trop au mot. Si l’on peut dire que les écrivains italiens de la Renaissance vendaient une vision de leur époque comme un renoncement à la stérilité des siècles médiévaux et comme une introduction de valeurs nouvelles et dynamiques, il semble qu’ils aient eu un acheteur enthousiaste à Burckhardt. D’autres se sont opposés à la description du Moyen Âge par Burckhardt, soulignant le dynamisme de la période médiévale ultérieure et les continuités clés qui liaient, plutôt que séparaient, le Moyen Âge et la Renaissance.

Il est également facile maintenant de repérer d’autres limites dans le contenu et les approches du grand opus de Burckhardt. Il a laissé de côté de nombreux thèmes et sujets importants qui absorbent l’attention des érudits du XXIe siècle. L’histoire économique et sociale, par exemple, reçoit peu d’attention dans son essai; son est une étude de l’art, de la culture et de la politique qui est résolument d’élite et d’orientation masculine d’une manière qui semble nettement désuète maintenant.

 image de la civilisation de la renaissance en Italie livre Et pourtant Burckhardt lui-même a exposé et confronté ses limites dans l’ouverture à la Civilisation de la Renaissance en Italie, avec des sentiments qui se lisent comme rafraîchissants et beaucoup moins datés: « À chaque œil, peut-être, les contours d’une civilisation donnée présentent une image différente; et en traitant d’une civilisation qui est la mère de la nôtre, et dont l’influence est toujours à l’œuvre parmi nous, il est inévitable que le jugement et le sentiment individuels racontent chaque instant à la fois sur l’écrivain et sur le lecteur. »Malgré sa confiance que des « juges compétents » auraient des raisons de critiquer et de contester son travail, Burckhardt se tourne vers sa tâche avec la déclaration: « L’importance du sujet est telle qu’il appelle encore une nouvelle enquête et peut être étudié avec avantage sous les points de vue les plus variés. »

Jacob Burckhardt était un homme à la fois en phase et en décalage avec son époque. Bien que connu pour son exploration de l’une des époques les plus célèbres du passé européen, Burckhardt a vécu et écrit pendant ce qui était lui-même une période de changement remarquable. Les décennies qui ont marqué la période la plus productive de la carrière de Burckhardt ont également été marquées par les bouleversements intellectuels provoqués par les travaux de Karl Marx, Charles Darwin et Friedrich Nietzsche, qui était le collègue de Burckhardt à Bâle dans les années 1870. L’industrialisme du XIXe siècle, l’impérialisme, le nationalisme et la formation de nouvelles nations – dont l’Italie et l’Allemagne – ont partagé la scène avec de nouvelles idées explosives sur la nature humaine, Dieu et la science pour créer des évaluations surprenantes, et souvent troublantes, sur le monde moderne et la condition humaine.

Burckhardt, bien sûr, a également commenté l’humanité et la modernité, même s’il l’a fait en se tournant vers le passé de la Renaissance et au-delà, vers les valeurs et les leçons de l’antiquité. En cherchant les racines de la modernité en regardant en arrière, Burckhardt a changé la façon de faire de l’histoire, et c’est en partie la raison pour laquelle les recherches actuelles sur la Renaissance doivent encore composer avec le propre héritage de Burckhardt.

La Renaissance a longtemps été un sujet séduisant pour les universitaires et le public populaire, en partie à cause de la vision captivante du changement et du dynamisme créée par Jacob Burkhardt. Il est donc normal que l’anniversaire de la naissance de Burckhardt coïncide avec une autre vague d’enthousiasme pour toutes les choses de la Renaissance. 2018 est peut-être une année au cours de laquelle Léonard de Vinci est l’une des marchandises les plus chaudes du monde, mais il convient également de se souvenir de « Burckhardt 200. »

Jennifer McNabb est professeure d’histoire à l’Université Western Illinois. Son cours, Renaissance: La transformation de l’Occident, est maintenant disponible à l’achat chez thegreatcourses.com

Lectures complémentaires:
Burckhardt, Jacob. La civilisation de la Renaissance en Italie. 1860.
Woolfson, Jonathan, éd. Historiographie de la Renaissance. Palgrave Avance. Houndmills, Royaume-Uni : Palgrave Macmillan, 2005.
http://time.com/5282851/bill-gates-summer-reading-recommendations/ ( publié le 21 mai 2018) et https://ideas.ted.com/88-books-to-enjoy-this-summer-the-ted-reading-list/ (5 juin 2018)
Voir https://www.britac.ac.uk/events/burckhardt-200-civilization-italian-renaissance-reconsidered
Image de Burckhardt – Domaine public, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=639030
Image de la Civilisation de la Renaissance en Italie – Par Internet Archive Bibliothèques canadiennes – Scan de Die Kultur der Renaissance en Italien par Jacob Bruckhardt, page 6, Domaine public, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=8351653