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Brook Taylor

(1685 – 1731)

Brook Taylor est né à Edmonton, dans le Middlesex, en Angleterre, le 18 août 1685. Ses parents étaient des descendants de l’aristocratie anglaise, et étaient bien en mesure de supporter les frais de l’éducation de leur fils manifestement doué. Brook a suivi des cours à la maison avant de partir, à l’âge de seize ans, pour le St. John’s College de l’Université de Cambridge. Il opte pour l’étude du droit et obtient un baccalauréat en 1708; cependant, il poursuit simultanément son intérêt pour les mathématiques.

Taylor a étudié le centre d’oscillation, le mouvement des projectiles et les principes de l’attraction capillaire. Avec Sir Isaac Newton, il étudie les lois de la physique appliquées à la musique. Taylor a également développé la théorie de la perspective; ses travaux dans ce domaine constituent la base mathématique de la photogrammétrie moderne, la science de l’arpentage utilisant la photographie aérienne. Les résultats de ses recherches mathématiques étaient si impressionnants qu’en 1712, à l’âge de vingt-sept ans, Taylor a été élu membre de la prestigieuse Royal Society.

En 1715, Taylor publia les traités qui établirent sa réputation de mathématicien de haut calibre : Methodus incrementorum directa et inversa et Perspective linéaire. Parmi les nombreuses découvertes élucidées dans le Methodus incrementorum figure une explication du processus, maintenant connu sous le nom de théorème de Taylor, d’expansion des fonctions en séries infinies. Ces volumes étaient parmi ses dernières contributions aux mathématiques; il abandonna brusquement la discipline en 1719, et se tourna plutôt vers l’étude de la théologie et de la philosophie.

Taylor s’est marié deux fois, pour la première fois à l’âge de trente-six ans. Les deux femmes sont mortes en couches peu de temps après le mariage, bien que la fille de la deuxième épouse de Taylor ait survécu. Taylor lui-même est décédé le 29 décembre 1731, moins de deux ans après la naissance de son enfant. Il avait quarante-six ans.

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