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Solo los fantasmas del caribú se mueven a través de nuestro bosque

Al final de la década de 1800, Cornelia Crosby levantó su rifle, apuntó cuidadosamente a un caribú y apretó el gatillo. Con un poderoso estruendo que resonó en el bosque, el último disparo de caribú registrado en Maine se derrumbó en el suelo del bosque.

Al final de la década de 1800, Cornelia Crosby levantó su rifle, apuntó cuidadosamente a un caribú y apretó el gatillo. Con un poderoso estruendo que resonó en el bosque, el último disparo de caribú registrado en Maine se derrumbó en el suelo del bosque.

Lo más probable es que Crosby no supiera que sería la última persona en disparar legalmente a un caribú de Maine. Es posible que no supiera sobre la disminución constante de la población del caribú y su migración al norte de nuestra área para unirse a rebaños en Canadá.

No fue la presión de caza la que envió al caribú fuera de nuestro estado; otros factores, grandes y pequeños, se unieron para empujar a la manada hacia el norte.

Esta zona que ahora llamamos Maine tenía una gran población de caribúes boscosos, Rangifer tarandus-caribou, antes de la llegada de los primeros europeos. El paisaje se veía diferente.

Las comunidades costeras desde lo que ahora es Cape Cod hasta el río Penobscot estaban casi sin árboles. Las Primeras Personas talaron vastas áreas de bosques durante miles de años para cultivar maíz, calabaza y tabaco. El ciervo cola blanca era el principal mamífero grande de la zona. Esta era la cordillera más meridional para los alces, que solo rara vez llegaban a las áreas despejadas. Veremos por qué es así, en breve.

Los Penobscot eran nativos de los bosques, por lo que el paisaje al norte del río Penobscot consistía en bosques antiguos. Los ciervos de Cola blanca rara vez se movían a los bosques porque carecían de la maleza que necesitaban para alimentarse; los alces y los caribúes dominaban los bosques.

A medida que los europeos se asentaron y despejaron las tierras alrededor de sus comunidades, los ciervos expandieron su hábitat a áreas más septentrionales. El caribú, un animal que evita el hábitat humano, también se trasladó más al norte. Este cambio en el hábitat tardó unos 250 años en lograrse. Avancemos hasta el final de la década de 1800.

Para cuando Crosby puso la mira de hierro de su rifle en el macho caribú de tamaño mediano y apretó el gatillo, la mayoría de la manada de caribúes vivía tan al norte como Caribou, Maine. Restos de una manada aún navegaban por el área del Monte Katahdin, pero a principios de 1900, también desaparecieron. Desde entonces, la desaparición del caribú se atribuye a varios eventos.

En primer lugar, el caribú de los bosques es solo eso: prefiere los bosques de los bosques del norte. Una vez que los bosques fueron talados, el caribú emigró al norte en busca de un mejor hábitat.

Más contacto humano hizo que los bosques del norte de Maine también fueran indeseables para los caribúes. Las cabañas, el ruido de los madereros que talaban los bosques, las carreteras para transportar los troncos y, finalmente, los vehículos con motor de gas eran demasiado para el caribú solitario. Presionaron hacia el norte con la civilización mordiendo sus cuartos traseros.

Otra razón de la desaparición de la manada es que los caribúes generalmente dan a luz a un ternero por año. El caribú se aparea en octubre y los terneros nacen en junio. Una vaca se reproducirá a los 2½ años de edad. Mientras tanto, los ciervos de cola blanca se reproducen a los 1 años de edad y a menudo dan a luz gemelos.

El hecho de que los ciervos de cola blanca expandieran su territorio, aprovechando la exploración que surgía después de que los bosques cayeran, tuvo un profundo impacto en la población de caribúes. Los ciervos llevan un parásito que es mortal para los alces y los caribúes.

Parelaphostrongylus tenuis, es un diminuto gusano redondo que se mete en el cerebro tanto del alce como del caribú y causa una muerte agonizante. El parásito es transferido del ciervo al caribú y al alce por un huésped intermedio, una babosa o, a veces, un caracol.

Parelaphostrongylus vive en ciervos como un gusano redondo maduro. Los gusanos producen huevos que luego eclosionan y forman larvas. Las larvas terminan en las heces de los ciervos. Las larvas invaden caracoles y babosas a través de la parte inferior blanda de su pie cuando pasan por encima de las heces de ciervo. El caribú se come accidentalmente a los caracoles y babosas mientras pastan y los parásitos invaden el sistema nervioso central y, finalmente, el cerebro del alce y el caribú. Extrañamente, el parásito no afecta al venado.

Los biólogos intentaron traer de vuelta al caribú a Maine con un costoso intento en la década de 1940 y de nuevo en la década de 1980. El proyecto fracasó estrepitosamente porque los ciervos de cola blanca están demasiado extendidos en el antiguo hábitat del caribú.

Es triste que nunca veamos a estas magníficas criaturas en nuestro estado, a pesar de que pertenecen por derecho a este lugar.

Hay una pequeña manada de caribúes forestales en los Estados Unidos.Se encuentra en las montañas Selkirk, al noreste de Washington y al norte de Idaho. Quedan unos 30 caribúes en el bosque en la manada.

La manada combinada de caribúes que ahora vive en Terranova y Labrador, Canadá, cuenta con alrededor de 500.000. Hay otros rebaños, mucho más pequeños, ubicados en el norte de Quebec. La caza limitada ayuda a manejar el tamaño de la manada porque los depredadores naturales, como el lobo y el oso, son demasiado pequeños para ser muy efectivos.

Mientras tanto, las poblaciones de caribúes en Alberta, Canadá, están disminuyendo, pero hay intentos continuos de varios grupos para restaurar el rebaño. La pérdida de hábitat y la invasión humana en los lugares de alimentación tradicionales parecen ser la principal amenaza para el rebaño. La caza del caribú ya no está permitida en Alberta.

El caribú del bosque también se llama el Fantasma Gris. Su pelaje gris se combina bien con su entorno, lo que lo hace difícil de ver. Parece que ahora la palabra fantasma ha adquirido otro significado. Los Fantasmas Grises nunca volverán a ser vistos en nuestros bosques. Las cartas se apilaron en contra de su supervivencia en nuestro estado, pero mientras tanto, Canadá tiene la esperanza de que las manadas de caribúes puedan encontrar un lugar en su hábitat protegido.

RJ Mere es un Guía Maestro Registrado de Maine y un destacado naturalista. Puede comunicarse con él al 207-985-4420 o [email protected]