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¿Se Está Ignorando una Posible Cura Para el Cáncer?

El 12 de abril de 1955, se administró con éxito la primera vacuna contra la poliomielitis a casi 2 millones de escolares de todo el país. Su descubridor, el investigador médico de la Universidad de Pittsburgh, Jonas Salk, fue entrevistado en CBS Radio esa noche.

» ¿A quién pertenece la patente de esta vacuna?»el locutor de radio Edward R. Murrow le preguntó.

Era una pregunta razonable, teniendo en cuenta que la inmunidad a una enfermedad mortal que afligía a 300,000 estadounidenses anualmente debería valer algo.

«Bueno, la gente, diría yo», replicó Salk. «No hay patente. ¿Podrías patentar el sol?»

En un mundo en el que el medicamento contra el cáncer Avastin, patentado por la compañía farmacéutica Genentech/Roche, cuesta a los pacientes alrededor de 80.000 dólares al año sin que se haya demostrado que prolongue la vida, la abnegación de Salk lo ha convertido en el héroe de muchos investigadores médicos en la actualidad.

Uno de los admiradores de Salk es Evangelos Michelakis, un investigador del cáncer en la Universidad de Alberta que, hace tres años, descubrió que una sustancia química común y no tóxica conocida como DCA, abreviatura de dicloroacetato, parece inhibir el crecimiento de tumores cancerosos en ratones. Los hallazgos iniciales de Michelakis cosecharon mucha fanfarria en ese momento y han vuelto a circular en la Web esta semana, en gran parte debido a una publicación de blog («Los científicos curan el cáncer, pero nadie se da cuenta») que encendió un nuevo debate con la gente preguntándose si era cierto.

El mecanismo por el que funciona el DCA en ratones es notablemente simple: destruye la mayoría de los tipos de células cancerosas al interrumpir la forma en que metabolizan el azúcar, lo que hace que se autodestruyan sin afectar negativamente a los tejidos normales.

Después de los ensayos en animales, Michelakis y sus colegas hicieron pruebas de DCA en células cancerosas humanas en una placa de Petri, luego llevaron a cabo ensayos clínicos en humanos utilizando $1.5 millones en fondos recaudados de forma privada. Sus alentadores resultados-el tratamiento con DCA parecía extender la vida de cuatro de los cinco participantes del estudio — se publicaron el año pasado en Science Translational Medicine.

El trabajo preliminar en roedores, cultivos celulares y ensayos pequeños en seres humanos señala que el DCA es un tratamiento eficaz para el cáncer. Eso no significa que sea la cura tan esperada-muchos otros compuestos han parecido igualmente prometedores en las primeras etapas de la investigación sin cumplir con esa promesa más adelante — pero, sin embargo, Michelakis cree que se justifican ensayos más grandes en humanos con DCA.

Al igual que Jonas Salk, Michelakis no ha patentado su descubrimiento. No es porque no quiera, sino porque no puede. Cuando se trata de patentes, el DCA realmente es como el sol: es un producto químico barato y ampliamente utilizado que nadie puede poseer.

En el mundo de hoy, tales medicamentos no atraen fácilmente la financiación.

Las compañías farmacéuticas no están ignorando exactamente el DCA, y definitivamente no están suprimiendo la investigación del DCA — es solo que no lo están ayudando. ¿Por qué? El desarrollo de medicamentos es, en última instancia, un negocio, y la inversión en el medicamento simplemente no es un buen movimiento comercial. «Las grandes Farmacéuticas no tienen ningún interés en invertir porque no habrá ganancias», dijo Michelakis a Life’s Little Mysteries,un sitio hermano de LiveScience.

El largo camino hacia una cura

La farmacóloga Omudhome Ogbru, directora de R& D en una empresa farmacéutica con sede en Nueva Jersey, The Medicines Company, señala: «Las compañías farmacéuticas son como otras compañías en que fabrican productos que deben venderse con fines de lucro para que la compañía sobreviva y crezca.»

Solo uno de cada 10,000 compuestos estudiados por los investigadores termina como un medicamento aprobado, explicó Ogbru en un artículo de opinión en MedicineNet. Para llegar a la fase de aprobación, los medicamentos deben someterse a pruebas de siete a 10 años a un costo total promedio de 5 500 millones, todo lo cual puede ser en vano si el medicamento no recibe la aprobación de la Administración de Alimentos y Medicamentos. Incluso si lo hace, » solo tres de cada 20 medicamentos aprobados generan ingresos suficientes para cubrir sus costos de desarrollo.»

«El beneficio es el incentivo para el riesgo que la compañía toma», escribió Ogbru. «Sin la promesa de un beneficio razonable, hay muy pocos incentivos para que cualquier empresa desarrolle nuevos medicamentos.»

Sería casi imposible obtener ganancias con un medicamento como el dicloroacetato. «Si el DCA resulta ser efectivo, entonces será un medicamento ridículamente barato», dijo Michelakis.

Daniel Chang, oncólogo del Centro Oncológico de Stanford que recientemente comenzó a investigar el DCA, estuvo de acuerdo. «Estoy seguro de que la falta de patentabilidad está jugando un papel en la falta de investigación», nos dijo Chang en un correo electrónico.

Si bien las organizaciones de salud del gobierno, como el Instituto Nacional del Cáncer, otorgan subvenciones de investigación para ayudar a financiar ensayos clínicos, «esas nunca serían suficientes para que el DCA sea aprobado como tratamiento contra el cáncer», dijo Akban Kahn, médico de Toronto. «Se necesitan cientos de millones de dólares, y una subvención del gobierno no es tan grande.»

La investigación de DCA ha avanzado mucho más lentamente que si una compañía farmacéutica pagara la factura. Dicho esto, la financiación de base ha permitido un progreso sorprendentemente constante. «A través del sitio web, la radio, las llamadas telefónicas, cosas así, recaudamos alrededor de 1 1.5 millones en nueve meses » en el Centro de Investigación DCA de la Universidad de Alberta, dijo Michelakis. Esto fue suficiente para financiar un estudio detallado del tratamiento con DCA en cinco pacientes con cáncer cerebral.

Los resultados fueron prometedores. El estudio, sin embargo, era pequeño y carecía de un control con placebo, por lo que era imposible decir con certeza si las condiciones de los pacientes mejoraron debido al tratamiento con DCA o debido a otra cosa. Daniel Chang, el investigador de Stanford, describió los resultados del estudio como interesantes pero no concluyentes. En su artículo, Michelakis y sus coautores escribieron: «Con el pequeño número de participantes tratados en nuestro estudio, no se pueden hacer conclusiones firmes sobre el DCA como terapia….»

A pesar de la escasez de pruebas clínicas, un médico de familia, Akbar Khan del Centro Oncológico Medicor en Toronto, prescribe DCA fuera de etiqueta a sus pacientes con cáncer. (Dice que esto se puede hacer en Canadá porque el DCA ya está aprobado allí para tratar ciertos trastornos del metabolismo. Michelakis, sin embargo, dijo que no cree que Khan deba recetar el medicamento antes de que se apruebe oficialmente para el uso contra el cáncer.)

» Estamos viendo que entre el 60 y el 70 por ciento de los pacientes que han fracasado en los tratamientos estándar responden favorablemente al DCA», dijo Khan a los Pequeños Misterios de la Vida. El grupo de Khan acaba de publicar su primer artículo revisado por pares en el Journal of Palliative Medicine. «Es el informe de un caso de un paciente con una forma poco frecuente de cáncer que había probado otros tratamientos que no estaban funcionando, por lo que acudió a nosotros para solicitar el DCA. Fue efectivo, y en realidad es un resultado bastante dramático. Tenía múltiples tumores, incluyendo uno particularmente preocupante en su pierna. DCA estabilizó el tumor y redujo significativamente su dolor.

» Actualmente tenemos tres pacientes con cánceres incurables que están en remisión completa y que probablemente se curan por el uso de DCA en combinación con tratamientos paliativos convencionales (no curativos). Estamos en el proceso de publicar estos casos», dijo.

Un nuevo modelo de fármaco

Pequeños ensayos y estudios de casos no serán suficientes, sin embargo, para demostrar que el DCA funciona. Es necesaria una investigación adicional sobre la eficacia del medicamento, y sin la ayuda de las Grandes Farmacéuticas, tendrá que suceder de una manera inusual.

» Esto podría ser un experimento social en el que el público financie estos ensayos», dijo Michelakis. «Después de descubrir el efecto del DCA en las células cancerosas, considero que este es el segundo mayor logro de nuestro trabajo: cuando demostramos que se puede llevar un medicamento a ensayos en humanos sin mucho dinero. Si otros se inspiraran » – su grupo está comenzando a establecer colaboraciones con algunos hospitales oncológicos prominentes —»esto podría ser un logro importante. Con el tiempo, los organismos federales como el Instituto Nacional del Cáncer verían que hay suficiente evidencia, y luego ayudarían con los fondos.»

«representa una nueva actitud y una nueva forma de pensar», añadió.

Quizás no totalmente nuevo. Para inspirarse y animarse, Michelakis a menudo recuerda la historia de la vacuna contra la poliomielitis: «Logró erradicar una enfermedad mortal sin obtener ganancias.»

Nota del editor: Esta historia y el titular se actualizaron el 18 de mayo para eliminar cualquier impresión de que las Grandes Farmacéuticas son las culpables de la falta de investigación sobre el DCA. De hecho, como se afirma en la historia, la falta de incentivos financieros (la incapacidad de patentar el DCA) es lo que desalienta a las compañías farmacéuticas a estudiar los productos químicos.

Este artículo fue proporcionado por Los Pequeños Misterios de la vida, un sitio hermano de LiveScience. Sigue a Natalie Wolchover en Twitter @nattyover.

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