Articles

Los Renos Pueden No Ser Capaces De Volar, Pero Tienen Visión Ultravioleta

imagen del artículo

Alexandre Buisse / WikiCommons CC BY-SA 3.0

¿Qué ven realmente esos ojos? (Foto: Alexandre Buisse/WikiCommons CC BY-SA 3.0)

Glen Jeffery comenzó a tener curiosidad cuando la gente comenzó a enviarle globos oculares de reno.

Los globos oculares fueron enviados a Jeffery, profesor de neurociencia en el University College London Institute of Ophthalmology, por un investigador del departamento de Biología Ártica de la Universidad de Tromsø que quería su opinión. Cuando examinó los ojos, Jeffery vio que los pertenecientes a renos matados en verano eran profundamente diferentes de los pertenecientes a renos matados en invierno. Los muertos en verano tenían un reflejo dorado en la parte posterior, mientras que los muertos en invierno tenían un reflejo azul profundo. El color del reflejo tendrá una profunda influencia en la visión del animal.

De repente se enganchó. La comunidad de investigadores había estado interesada durante mucho tiempo en cómo los animales hacen frente a largos períodos de oscuridad prolongada en invierno en comparación con la luz prolongada en verano, pero no fue hasta ese momento que el sujeto llamó la atención de Jeffery.

Durante los últimos siete u ocho años desde esos globos oculares iniciales, Jeffery ha realizado viajes anuales a mediados de verano y mediados de invierno hasta el Ártico. Él y un grupo de investigadores comenzaron con renos y luego observaron focas encapuchadas; más recientemente, el equipo de Jeffery hizo un llamado a los ojos de los osos polares, que ocasionalmente son disparados en Svalbard, un archipiélago entre Noruega y el Polo Norte. Con cada uno de estos animales, el equipo observa la superficie reflectante en la parte posterior de sus ojos para examinar cómo perciben la luz ultravioleta (UV).

 imagen de artículo

Svalbard, Noruega / obtienes una luz azul la mayor parte del tiempo durante los días de la noche polar. Bjørn Christian Tørrissen / WikiCommons CC BY-SA 3.0

El invierno en Noruega significa vivir en un azul profundo las 24 horas del día. (Foto: Bjørn Christian Tørrissen/WikiCommons CC BY-SA 3.0)

Tener visión ultravioleta significa que los ojos de un animal pueden captar la luz en longitudes de onda más cortas, medidas en nanómetros, y por lo tanto son sensibles a una mayor proporción de luz en la atmósfera. Las longitudes de onda ultravioleta van más allá de los límites del llamado espectro visible de colores, del rojo al violeta que son visibles para los humanos.

Esto significa que durante esos profundos meses de invierno, los ojos de reno capturan luz que los humanos no podemos ver. El equipo de investigadores de Jeffery descubrió que la capacidad de un reno para ver la luz UV, que le permite detectar alimentos y depredadores, es crucial para su supervivencia en el Ártico. Debido a que el liquen, el pelaje y la orina absorben la luz UV, para un reno se ven negros, contrastando en lugar de mezclarse con la nieve.

Las focas también son sensibles a la luz UV porque pasan la mayor parte de su tiempo en aguas oceánicas profundas. «Una foca no va a permitir que un fotón de luz se escape, independientemente de su longitud de onda», dice Jeffery. La capacidad de ver los rayos UV también es útil en la superficie del agua. Mientras que un oso polar en una capa de hielo para nosotros puede parecer blanco sobre blanco, para una foca, es probablemente una masa depredadora de gris profundo.

 imagen de artículo

Manfred Werner / WikiCommons CC BY-SA 3.0

Un reno pasa el rato en la nieve. (Foto: Manfred Werner/WikiCommons CC BY-SA 3.0)

Jeffery también menciona la ceguera de la nieve, que es causada por la luz UV que quema la córnea. Ningún otro mamífero, aparte de los humanos, parece sufrir eso, explica, por lo que todos están viendo rayos UV en algún momento. Sin embargo, los renos y las focas son particularmente impresionantes.

El Ártico se define más comúnmente como el área al norte del Círculo Polar Ártico e incluye Noruega, Suecia, Finlandia, Rusia, Estados Unidos (Alaska), Canadá y Dinamarca (Groenlandia). Es una región de inviernos largos y oscuros y veranos cortos y brillantes con una vida animal y humana limitada. La estación de investigación de Jeffery tiene su sede en Tromsø, Noruega, y en invierno, viendo el clima desde una cámara web de Londres, realmente lo echa de menos.

El invierno en el Ártico es pacífico y vasto. «Viajar durante horas y horas y no ver una casa, no ves a una persona, no se ve nada,» él dice. «De hecho, no es oscuro, sino un azul increíblemente profundo, un azul profundo totalmente saturado.»La fragilidad del paisaje es evidente en la línea de nieve en retroceso, que se ha ido arrastrando más atrás cada año.

 imagen de artículo

Moyan Brenn / flickr

Belleza ártica capturada dentro de nuestro espectro visual familiar. (Foto: Moyan Brenn/flickr)

Recopilar los datos para esta investigación no es una tarea sencilla. Los experimentos implican darle al animal un anestésico y luego colocarle un pequeño trozo de lámina de oro en el ojo para registrar a qué tipo de luz responde el ojo. Más específicamente, usan lo que se denomina ERG, o electrorretinografía, para registrar la respuesta eléctrica de la retina a la luz.

Aunque el proceso es indoloro e implica una recuperación rápida, los renos y las focas, ambos acostumbrados a entornos extremos, tienden a tener reacciones extremas a la anestesia. El sobrecalentamiento de los renos bajo anestesia, por lo que los investigadores los envuelven en hielo al tomar grabaciones; además, debido a que los renos eructan todo el tiempo debido a la hierba en fermentación dentro de sus estómagos, sus estómagos tienen que ser ventilados si comienzan a explotar. En cuanto a las focas, entran en una respuesta de inmersión cuando están estresadas y cierran muchos de los órganos de sus cuerpos. Cuando eso sucede, el veterinario que hace los anestésicos revive instantáneamente al animal. «Ciertamente no querría anestesiar otra foca de nuevo», dice Jeffery. «Son grandes, muerden, apestan.»

imagen del artículo

Andy Mabbett / WikiCommons CC BY-SA 3.0

Este reno parece sorprendido por lo que ve. (Foto: Andy Mabbett/WikiCommons CC BY-SA 3.0)

Jeffery dice que la pérdida de visión UV de los primates fue un evento raro en el mundo animal. La falta de visión UV de los seres humanos es la excepción en lugar de la norma en el reino animal. Todos los insectos ven UV; su rango visual se desplaza hacia abajo, por lo que tienden a no ver rojos profundos, pero ven azules y UV profundos, que utilizan para discriminar entre flores con diferentes tipos de contenido de polen. Las aves se clasifican como sensibles a la violeta o a los rayos ultravioleta, lo que puede beneficiarlas en su alimentación y cortejo.

Pero los humanos no ven los rayos UV, a pesar de que la visión es nuestra principal modalidad sensorial. Nuestros ojos rara vez captan la luz en longitudes de onda inferiores a 400 nanómetros, pero no es necesario, dice Jeffery; la especie humana usa la visión de manera inteligente, para algo más que evitar depredadores y encontrar comida. Los ojos humanos son capaces de percibir la luz ultravioleta, aunque solo cuando se retira la lente. Pero dependiendo de lo que estés viendo, puede que no sea tan emocionante como suena. Cuando Jeffery y varios colegas recibieron cámaras UV, se sentaron y las miraron en su oficina, Jeffery dice que su primera reacción fue: «Oh, maldita sea, no se ve diferente.»

Y no lo hace, si estás haciendo cosas humanas como leer un libro o jugar a Candy Crush. Pero para criaturas como renos y focas, esa parte extra de visión superpoderosa podría significar la diferencia entre la vida y la muerte.