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Digitale Trends / Was ist wirklich mit Belgiens berüchtigtem Autofriedhof passiert?

Die Einwohner von Virton passten sich schnell an die kanadische Lebensweise an: Eine Eislaufbahn wurde gebaut, Bars servierten amerikanisches und kanadisches Bier und natürlich wurden riesige amerikanische Autos mit Nummernschildern der kanadischen Luftwaffe ein alltäglicher Anblick. Im Allgemeinen versendeten sie die Autos nicht aus Kanada, sondern kauften sie direkt bei unabhängigen amerikanischen Autohäusern, die sich die Mühe machten, sie von der anderen Seite des Atlantiks zu importieren.

Das Geschäft in Chatillon war einer der wenigen Händler, die sich auf den Verkauf und die Reparatur amerikanischer Autos spezialisiert hatten. Ein Nachbar, der heute weit über 80 Jahre alt ist, erzählte mir, dass die Garage Anfang der 1950er Jahre eröffnet wurde und allmählich begann, amerikanische Autos zu verkaufen und zu reparieren, als die Kanadier ankamen. In der zweiten Hälfte der 1950er Jahre wurde es besonders erfolgreich, weil es relativ nahe an Virton lag, insbesondere für Kanadier, die es gewohnt waren, lange Strecken zu fahren, weil der Besitzer Englisch gelernt hatte, um besser mit seinen Kunden kommunizieren zu können und weil er amerikanische Autos weit besser kannte als jeder andere in der Region. Teile erwiesen sich als etwas problematisch zu finden, so dass Autos, die zerstört wurden oder von ihren Besitzern als zu alt angesehen wurden, um sie zu reparieren, normalerweise gerettet wurden. Eine Sammlung hatte begonnen.

Der französische Präsident Charles de Gaulle befürchtete, dass die NATO Frankreich und den Rest Westeuropas bei der Verteidigung von den Vereinigten Staaten und Kanada abhängig machen würde. 1965 kündigte er öffentlich Pläne an, sich aus der NATO zurückzuziehen, und am 11.März 1966 ging er zur amerikanischen Botschaft in Paris, um Frankreichs Rücktritt aus der Gruppe anzukündigen und alle NATO-Streitkräfte aufzufordern, das Land so schnell wie möglich zu verlassen.

Die meisten kanadischen Soldaten, die in Marville stationiert waren, wurden auf eine RCAF-Basis in Lahr verlegt, und die Kanadier hatten Virton im Frühjahr 1967 fast verlassen. Örtliche Armeebeamte baten den Ladenbesitzer, mit ihnen nach Lahr zu ziehen, da sie nicht glaubten, vor Ort einen guten Mechaniker finden zu können. Der Besitzer erwog den Vorschlag, aber sein Sohn war noch in der Schule, also beschloss er, in Chatillon zu bleiben. Ohne eine stetige Diät von amerikanischen Autos zu reparieren, verlagerte er den Fokus seines Ladens auf europäische Autos.

Es war einfacher, Teile für beispielsweise einen Fiat 600 als für einen Chevrolet Biscayne zu finden, aber der Mechaniker hielt weiter an Autos fest, und irgendwann gab es fast 400 heruntergekommene Autos, die über Chatillon verstreut waren. Die Lichtung im Wald war voll von ihnen, das Land rund um die Reparaturwerkstatt war voll, es gab ein kleines Grundstück neben einem Bauernhof etwa 500 Meter vom Wald entfernt, das voll war, und die letzte Charge wurde neben einer Garage am gegenüberliegenden Ende der Stadt gelagert. Der Besitzer begann sein Geschäft abzuwickeln, als er älter wurde, aber er ging nie vollständig in Rente. Die Autos, die in den 1950er Jahren neu waren, waren jetzt Klassiker, so dass seine Sammlung begann, Enthusiasten aus Belgien und aus einer Handvoll Nachbarländer anzuziehen. Der Laden war noch geöffnet, als er vor etwa acht Jahren starb.

Killing the graveyard

Ich habe mich kurz mit dem Sohn des Besitzers getroffen, um seine Seite der Geschichte zu erfahren. Er war nicht besonders daran interessiert, mir zu helfen, die Geschichte der Autos auf der Lichtung zusammenzusetzen, aber es ist schwer, ihm die Schuld zu geben, Die Leute nerven ihn seit fast einem Jahrzehnt regelmäßig darüber. Obwohl ich ihn nicht davon überzeugen konnte, dass ich kein weiterer Paparazzi war, der hoffte, einen kostenlosen Volkswagen Bus mit geteiltem Fenster zu bekommen, stimmte er zu, einen Einblick in die Ereignisse der letzten Jahre zu geben.

Nachdem sein Vater gestorben war, saßen die Autos im Wesentlichen unberührt, er war kein Mechaniker und er hatte kein Interesse daran, das Geschäft zu übernehmen. Die Welt wusste noch nichts von ihnen, die Lichtung war kaum mehr als ein überwachsener regionaler Schrottplatz, aber alles änderte sich, als ein flämischer Fernsehsender von den Autos erfuhr und einen Dokumentarfilm über sie drehte, in dem der Gastgeber ihren genauen Standort bekannt gab. Der Sohn des Besitzers wies schnell darauf hin, dass der Dokumentarfilm nicht autorisiert war, seine Familie erst nach der Ausstrahlung davon erfuhr und er nie einen Cent Entschädigung erhielt. Fast unmittelbar nach der Ausstrahlung des Dokumentarfilms fuhren Scharen von Enthusiasten und Fotografen aus ganz Belgien los, um die Autos persönlich zu sehen. Bilder wurden auf verschiedenen Websites und Foren gepostet, und plötzlich standen Menschen aus ganz Europa in einem winzigen Dorf an, das kaum auf der Karte steht, um einen Blick auf die Autos auf der Lichtung zu werfen. Was einst im Wesentlichen eine Privatsammlung war, entwickelte sich allmählich zu einer weltberühmten Touristenattraktion.

Der Sohn des Besitzers tolerierte zunächst Auto-versierte Fotografen, die leicht traten und ein paar Bilder machten, aber die Dinge gerieten schnell außer Kontrolle und er musste häufig Gruppen von über 15 Personen aus dem Wald werfen. Sammler wanderten mitten in der Nacht nach Chatillon, um Teile zu stehlen, und die Leute gingen zur Lichtung, um zu feiern, Müll auf dem Boden und auf benachbarten Feldern zurücklassen. Auch in das kleine Haus neben der Werkstatt wurde mehrfach eingebrochen. Ein Stadtbeamter, der anonym bleiben wollte, sagte uns, dass es ein anderes, vielleicht unüberwindlicheres Problem gab: Der Sohn des Besitzers war der Assistent des Bürgermeisters in Umweltangelegenheiten und seine Gegner benutzten die Autos gegen ihn. Wie kann man als Umweltpolitiker glaubwürdig sein, wenn man einen Open-Air-Schrottplatz mit über 200 Autos besitzt? Die Lichtung, auf der die Autos geparkt waren, wurde als Ackerland eingestuft, so dass der Schrottplatz illegal war. Die politischen Gegner des Sohnes des Eigentümers nutzten die Zonenfrage, um die Angelegenheit vor Gericht zu bringen, und gewannen. Angesichts der Aussicht, von der Region Wallonien mit einer Geldstrafe belegt zu werden, beschloss er, die Klage nicht anzufechten, sondern alle Autos loszuwerden und weiterzumachen.

Ein alter Mercedes-Benz Unimog mit Schneepflug schob die Autos aus dem Wald. Sie waren alle zerquetscht, obwohl der Sohn des Besitzers zuerst einige gute Freunde und langjährige Kunden seines Vaters einlud, um alle benötigten Teile auszuwählen und alles zu kaufen, was rettbar war, entweder für Teile oder für die Restaurierung. Der gesamte Prozess dauerte etwa zwei Wochen. Der Besitzer starb vor ungefähr acht Jahren, wie oben erwähnt, und die Autos sind seit ungefähr fünf Jahren weg, so dass der Friedhof nicht sehr lange verlassen blieb.

Das Vermächtnis der Chatillon-Autos

Eine große Mehrheit der Einwohner von Chatillon, mit denen ich gesprochen habe, sagte, die Autos störten sie nicht im geringsten, obwohl einige sagten, sie seien nicht allzu glücklich über die Leute, die vor sechs oder sieben Jahren zu ihnen kamen. Einwohner aller Altersgruppen sagten einstimmig, sie hätten die Autos vergessen, mit Ausnahme der wenigen, die noch Fremden sagen müssen: „Nein, sie sind weg, du bist umsonst hierher gekommen.“ Es ist das Leben wie immer in Chatillon.

Es gibt immer noch Anzeichen für die kanadische Präsenz in der Region. Bemerkenswerterweise gibt es in der Innenstadt von Virton ein riesiges Totem, das die RCAF den Stadtbeamten gab, bevor sie 1967 abreisten, um ihnen für ihre Gastfreundschaft zu danken. Einige der Autos, die in den 1950er und 1960er Jahren von Soldaten gefahren wurden, gibt es noch heute, es ist nicht ungewöhnlich, klassische Pontiacs und Lincolns in der Gegend zu sehen. Der Militärstützpunkt Marville ist seit dem Austritt Frankreichs aus der NATO immer wieder verlassen worden. Derzeit sind viele der Gebäude unbesetzt, obwohl sich dort einige Unternehmen niedergelassen haben und – im Gegensatz zu dem, was Stadtbeamte gerne zugeben – eine Handvoll Familien alte Armeegebäude in Häuser verwandelt haben und tatsächlich auf der Basis leben. Insgesamt ist es ein ziemlich heruntergekommener und deprimierender Ort geworden, die französische Version von The Hills Have Eyes könnte dort gedreht werden.

Der Besitzer des Ladens war nicht der einzige Einwohner von Chatillon, der gerne an alten Autos festhielt, und es gibt einen verlassenen Renault Super 5 aus den frühen 1990er Jahren auf einem Feld nicht weit vom Wald entfernt. Ich halte es für einen Trostpreis für diejenigen, die eine Reise nach Belgien unternehmen, um 200 Klassiker zu bewundern und nichts als Reifen, Felgen und Tannennadeln zu finden.