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Die Zivilisation der Renaissance in Italien – Das Leben und die Zeiten von Jacob Burckhardt

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Von Professor Jennifer McNabb, Ph.D.

2018: Das Jahr der Renaissance

Eine Konferenz in der British Academy Ende Mai mit dem Titel „Burckhardt at 200: Die Zivilisation der italienischen Renaissance neu überdacht“ konzentrierte sich auf den Schweizer Historiker und sein monumentales Werk, allerdings ohne die gleiche Fanfare wie die zahlreichen Veranstaltungen, die 2017 zum Gedenken an ein weiteres historisches Jubiläum, das 500-jährige Jubiläum der Reformation, geplant waren.

Dass Burckhardts Bicentennial vergleichsweise weniger Beachtung findet als die letztjährige „Reformation 500“, ist nicht sonderlich überraschend; Jacob Burckhardt ist sicherlich weniger ein Begriff als Martin Luther. Aber Burckhardts Beiträge sind bedeutsam und verdienen in diesem Jubiläumsjahr neue Aufmerksamkeit. In den anderthalb Jahrhunderten seit seiner Veröffentlichung hat die Zivilisation der Renaissance in Italien eine Schlüsselrolle bei der Gestaltung sowohl der akademischen als auch der populären Wahrnehmung der Entwicklungen in den italienischen Staaten während des vierzehnten bis sechzehnten Jahrhunderts gespielt, Entwicklungen, die jetzt relativ bequem gebrandmarkt werden, mit Burckhardts Hilfe unter der Überschrift Renaissance.

Tatsächlich kann Burckhardts beredter und überzeugend ausgearbeiteter Behandlung der italienischen Renaissance zugeschrieben werden, dass sie die kraftvolle und dauerhafte Verbindung der Renaissance mit dem Trio dessen geschaffen hat, was zu ihren bekanntesten und umstrittensten Merkmalen geworden ist: Individualismus, Säkularismus und Moderne.

Jacob Burckhardt: Ein akademisches Leben

Profil Porträt von Jacob Burckhardt
Jacob Burckhardt (1818-1897)

Jacob Burckhardt wurde 1818 als Sohn eines evangelischen Pfarrers aus der Schweizer Stadt Basel geboren. Doch statt in die Fußstapfen seines Vaters zu treten und in das Ministerium einzutreten, wandte sich der junge Burckhardt den Bereichen Kunst und Geschichte zu. Sein Bildungsweg führte ihn in den 1830er Jahren nach Berlin, wo Burckhardt bei dem renommierten deutschen Historiker Leopold von Ranke (1795-1886) studierte. Rankes sorgfältige Methoden und die Betonung der Quellen trugen dazu bei, ihn zum Vater der Geschichte als moderne akademische Disziplin zu machen, und sein Einfluss auf Burckhardt würde sich als bedeutend erweisen.

Bedeutsam waren auch Burckhardts Reisen nach Italien. Diese italienischen Reisen prägten ihn noch tiefer als seine Zeit in Berlin. Die Halbinsel wurde zu einem Objekt dauerhafter Faszination, und ihre Kunst und Geschichte wurden zu den Hauptthemen von Burckhardts veröffentlichtem Werk. Er produzierte eine Studie des römischen Kaisers Konstantin und eine bemerkenswerte Behandlung der italienischen Kunst in der Mitte des Jahrhunderts, bevor er 1855 einen Lehrauftrag in Zürich antrat und 1858 nach Basel zurückkehrte.

Dieser Artikel ist Teil unserer Professor’s Perspective-Reihe — ein Ort, an dem Experten ihre Ansichten und Meinungen zu aktuellen Ereignissen austauschen können.

Die Universität in Basel, wo Burckhardt eine gefeierte Lehrerkarriere als versierter und engagierter Dozent genoss, wurde seine akademische Heimat bis zu seiner Pensionierung im Jahr 1893. Er starb nur wenige Jahre später, nachdem er sich einen Ruf als Einzelgänger erworben hatte, der Inbegriff eines Akademikers, dessen Hingabe an seine Arbeit wenig Raum für intime persönliche Bindungen ließ.

Obwohl er eine Generation von Schülern im Klassenzimmer beeinflusste, war es Burckhardts mitreißender und eleganter Essay über verschiedene Dynamiken der italienischen Renaissance, bereichert durch sein Expertenwissen über Kunst, der seinen bedeutendsten wissenschaftlichen Beitrag darstellt. Burckhardts war nicht die erste wichtige Erforschung der Renaissance als historische Episode; Der französische Historiker Jules Michelet (1798-1874) hatte viel getan, um das Konzept der Wiedergeburt so populär zu machen, dass der französische Begriff – Renaissance – derjenige blieb, der nicht zuletzt durch Burckhardts Verwendung in seinem eigenen Text unterstützt wurde.

Viel innovativer an Burckhardts Studie war sein Fokus auf Kulturgeschichte und seine Aufmerksamkeit auf Quellen, die den Menschen der Renaissance eigene Perspektiven auf ihre Welt boten. Er untersuchte unter anderem die Meinungen und Einstellungen des politischen Kommentators Niccolò Machiavelli und des Biographen und Künstlers Giorgio Vasari. Es war Burckhardt, der dazu beitrug, viele der heute bekannten Namen der Renaissance als die führenden Lichter ihrer Zeit zu etablieren. Mit Hilfe der Renaissanceschreiber selbst identifizierte Burckhardt die Renaissance als eine eigenständige Periode in der Geschichte, die sich deutlich von ihrem mittelalterlichen Vorgänger unterschied und in den italienischen Staaten durch die ersten Einblicke in die moderne Welt gekennzeichnet war.

Im zweiten Teil der Arbeit mit dem Titel „Die Entwicklung des Individuums“ macht Burckhardt beispielsweise die folgende kühne Behauptung:

Im Mittelalter lagen beide Seiten des menschlichen Bewußtseins — das Innere wie das Äußere — träumend oder halb wach unter einem gemeinsamen Schleier. Der Schleier war gewebt aus Glauben, Illusion und kindlichem Vorbesitz, durch den die Welt und die Geschichte in seltsame Farben gehüllt gesehen wurden. Der Mensch war sich seiner selbst nur als Mitglied einer Rasse, eines Volkes, einer Partei, einer Familie oder eines Unternehmens bewusst — nur durch eine allgemeine Kategorie. In Italien schmolz dieser Schleier zuerst in Luft; eine objektive Behandlung und Betrachtung des Staates und aller Dinge dieser Welt wurde möglich. Die subjektive Seite behauptete sich zugleich mit entsprechender Betonung; Der Mensch wurde ein geistiges Individuum und erkannte sich als solches.

Burckhardt argumentierte, dass es die einzigartigen politischen und kulturellen Bedingungen Italiens waren, die den mittelalterlichen Schleier „schmelzen“ ließen, was bedeutet, dass der Italiener nach seiner Einschätzung „der Erstgeborene unter den Söhnen des modernen Europas“ war.“

Burckhardts Vermächtnis

Nachfolgende Gelehrte haben Burckhardt unter anderem dafür kritisiert, die Renaissance viel zu sehr beim eigenen Wort genommen zu haben. Wenn man sagen kann, dass die italienischen Renaissanceschreiber eine Vision ihrer eigenen Zeit als Verzicht auf die Sterilität der mittelalterlichen Jahrhunderte und als Einführung neuer und dynamischer Werte verkauften, scheint es, dass sie in Burckhardt einen eifrigen Käufer hatten. Andere haben Burckhardts Beschreibung des Mittelalters widersprochen und auf die eigene Lebendigkeit des späteren Mittelalters und auf Schlüsselkontinuitäten hingewiesen, die Mittelalter und Renaissance eher verbanden als trennten.

Es ist jetzt auch leicht, andere Einschränkungen in den Inhalten und Ansätzen von Burckhardts großartigem Werk zu erkennen. Er ließ viele der bedeutenden Themen und Themen aus, die die Aufmerksamkeit der Gelehrten des einundzwanzigsten Jahrhunderts auf sich ziehen. Wirtschafts- und Sozialgeschichte, zum Beispiel, erhalten in seinem Aufsatz wenig Aufmerksamkeit; Sein ist eine Studie über Kunst, Kultur und Politik, die entschieden elitär und männlich orientiert ist und sich jetzt deutlich antiquiert anfühlt.

Bild der Zivilisation der Renaissance in italty bookUnd doch entlarvte und konfrontierte Burckhardt selbst seine Grenzen bei der Öffnung zur Zivilisation der Renaissance in Italien mit Gefühlen, die sich als erfrischend offen und viel weniger veraltet lesen: „Für jedes Auge geben vielleicht die Umrisse einer bestimmten Zivilisation ein anderes Bild; und angesichts einer Zivilisation, die die Mutter unserer eigenen ist und deren Einfluss noch unter uns wirkt, ist es unvermeidlich, dass individuelles Urteil und Gefühl jeden Moment sowohl über den Schriftsteller als auch über den Leser aussagen.“ Trotz seiner Zuversicht, dass „kompetente Richter“ Gründe hätten, seine Arbeit zu kritisieren und anzufechten, wendet sich Burckhardt mit der Erklärung seiner Aufgabe zu: „Die Bedeutung des Themas ist in der Tat so groß, dass es immer noch einer neuen Untersuchung bedarf und von den verschiedensten Gesichtspunkten aus mit Vorteil untersucht werden kann.“

Jacob Burckhardt war ein Mann, der mit seiner Zeit Schritt hielt und nicht Schritt hielt. Obwohl Burckhardt für seine Erforschung einer der berühmtesten Epochen der europäischen Vergangenheit bekannt ist, lebte und schrieb er in einer Zeit bemerkenswerter Veränderungen. Die Jahrzehnte, die die produktivste Periode von Burckhardts Karriere markierten, erlebten auch die seismischen intellektuellen Veränderungen, die durch die Arbeit von Karl Marx, Charles Darwin und Friedrich Nietzsche ausgelöst wurden, der Burckhardts Kollege in Basel in den 1870er Jahren war. Jahrhunderts, Imperialismus, Nationalismus und die Bildung neuer Nationen – darunter Italien und Deutschland – teilten die Bühne mit explosiven neuen Ideen über die menschliche Natur, Gott und die Wissenschaft, um überraschende und oft beunruhigende Einschätzungen über die moderne Welt und die menschliche Verfassung zu schaffen.

Burckhardt kommentierte natürlich auch die Menschheit und die Moderne, auch wenn er dies tat, indem er auf die Vergangenheit der Renaissance und darüber hinaus blickte, auf die Werte und Lehren der Antike. Indem er die Wurzeln der Moderne suchte, indem er rückwärts blickte, änderte Burckhardt die Sicht der Geschichte, und das ist ein Teil des Grundes, warum die aktuelle Wissenschaft über die Renaissance immer noch mit Burckhardts eigenem Erbe zu kämpfen hat.

Die Renaissance ist seit langem ein verführerisches Thema für Wissenschaftler und Publikum gleichermaßen, zum Teil wegen der fesselnden Vision von Veränderung und Dynamik Jacob Burkhardt erstellt. Es passt also, dass der Geburtstag von Burckhardt mit einer weiteren Welle der Begeisterung für die Renaissance zusammenfällt. 2018 mag ein Jahr sein, in dem Leonardo da Vinci eine der heißesten Waren ist, aber es sollte auch als „Burckhardt 200.“

Jennifer McNabb ist Professorin für Geschichte an der Western Illinois University. Ihr Kurs, Renaissance: Die Transformation des Westens, ist jetzt erhältlich bei thegreatcourses.com

Weiterführende Literatur:
Burckhardt, Jacob. Die Zivilisation der Renaissance in Italien. 1860.
Woolfson, Jonathan, Hrsg. In: Renaissance Historiography. Palgrave rückt vor. Houndmills, Vereinigtes Königreich: Palgrave Macmillan, 2005.
http://time.com/5282851/bill-gates-summer-reading-recommendations/ ( published May 21, 2018) und https://ideas.ted.com/88-books-to-enjoy-this-summer-the-ted-reading-list/ (June 5, 2018)
See https://www.britac.ac.uk/events/burckhardt-200-civilization-italian-renaissance-reconsidered
Image of Burckhardt- Public Domain, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=639030
ImageofThe Civilization of the Renaissance in Italy -By Internet Archive Canadian Libraries – Scan of Die Kultur der Renaissance in Italien by Jacob Bruckhardt, page 6, Public Domain, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=8351653