Articles

Digitale Trends / hvad skete der virkelig med Belgiens berygtede bilkirkegård?

Virton-beboere tilpassede sig hurtigt til den canadiske livsstil: der blev bygget en skøjtebane, barer begyndte at servere amerikansk og canadisk øl, og selvfølgelig blev enorme amerikanske biler med Canadiske luftvåbens nummerplader et almindeligt syn. Generelt sendte soldater ikke bilerne over fra Canada, de købte dem direkte fra uafhængige amerikanske bilforhandlere, der gik gennem besværet med at importere dem fra den anden side af Atlanterhavet.

butikken i Chatillon var en af en håndfuld forhandlere, der specialiserede sig i at sælge og reparere amerikanske biler. En nabo, der er godt ind i 80 ‘erne i dag, fortalte mig, at garagen åbnede i begyndelsen af 1950’ erne og gradvist begyndte at sælge og reparere amerikanske biler, da canadierne ankom. Det blev særlig vellykket i anden halvdel af 1950 ‘ erne, fordi det var relativt tæt på Virton, især for canadiere, der var vant til at køre lange afstande, fordi ejeren havde lært at tale engelsk for bedre at kommunikere med sine kunder, og fordi han kendte amerikanske biler langt bedre end nogen anden i regionen. Dele viste sig at være lidt problematiske at finde, så biler, der blev ødelagt eller anset for gamle til at reparere af deres ejere, blev normalt gemt. En samling var begyndt.

den franske præsident Charles de Gaulle var bekymret for, at NATO ville gøre Frankrig og resten af Vesteuropa afhængige af USA og Canada til forsvar. I 1965 annoncerede han offentligt planer om at trække sig ud af NATO, og den 11.marts 1966 gik han til den amerikanske ambassade i Paris for at meddele Frankrigs fratræden fra gruppen og bad alle NATO-styrker om at forlade landet så hurtigt som muligt.

de fleste canadiske soldater, der var stationeret i Marville, blev overført til en RCAF-base i Lahr, Tyskland, og canadierne havde alle undtagen forladt Virton i foråret 1967. Lokale hærembedsmænd bad ejeren af butikken om at overveje at flytte til Lahr med dem, fordi de ikke troede, de kunne finde en god mekaniker på stedet. Ejeren overvejede forslaget, men hans søn var stadig i skole, så han besluttede at blive i Chatillon. Uden en stabil kost af amerikanske biler at rette, flyttede han fokus på sin butik til europæiske biler.

en Fiat 600 end en Chevrolet Biscayne, men mekanikeren fortsatte med at hænge på biler, og på et tidspunkt var der næsten 400 nedslidte biler spredt over Chatillon. Rydningen i skoven var fuld af dem, jorden omkring værkstedet var fuld, der var en lille grund beliggende ved siden af en gård omkring 500 meter væk fra skoven, der var fyldt, og den sidste batch blev opbevaret ved siden af en garage i den modsatte ende af byen. Ejeren begyndte at afvikle sin virksomhed, da han blev ældre, men han gik aldrig helt på pension. Bilerne, der var nye i 1950 ‘ erne, var nu klassikere, så hans samling begyndte at tiltrække entusiaster fra Belgien og fra en håndfuld nabolande. Butikken blev stadig åbnet, da han døde for cirka otte år siden.

drab på kirkegården

jeg fangede kort ejerens søn i et forsøg på at få sin side af historien. Han var ikke frygtelig interesseret i at hjælpe mig med at samle historien om bilerne i clearing, men det er svært at bebrejde ham, folk har regelmæssigt bugget ham om dem i næsten et årti nu. Selvom jeg ikke var i stand til at overbevise ham om, at jeg ikke var endnu en paparas i håb om at score en gratis split-vindue Folkevogn bus slagtekrop, han indvilligede i at give et indblik i, hvad der er sket i løbet af de sidste par år.

efter at hans far døde, sad bilerne i det væsentlige ikke rørt, han var ikke mekaniker, og han havde ingen interesse i at overtage virksomheden. Verden vidste ikke om dem endnu, clearingen var lidt mere end en overgroet regional junkyard, men alt ændrede sig, da en flamsk TV-station fik ord om bilerne og gik ud for at filme en dokumentar om dem, hvor værten afslørede deres nøjagtige placering. Ejerens søn var hurtig til at påpege, at dokumentaren ikke var autoriseret, hans familie fandt ikke ud af det, før det blev sendt, og han modtog aldrig en krone i kompensation. Næsten umiddelbart efter dokumentarfilmen luftet skarer af entusiaster og fotografer kørte ud fra hele Belgien for at se bilerne i person. Billeder blev lagt ud på forskellige steder og fora, og alle de pludselige folk fra hele Europa stod op i en lille landsby, der næppe er på kortet for at få et glimt af bilerne i clearing. Det, der engang i det væsentlige var en privat samling, sneboldede gradvist ind i en verdensberømt turistattraktion.

ejerens søn tolererede oprindeligt bilkyndige fotografer, der trådte let og tog et par billeder, men tingene kom hurtigt ud af hånden, og han måtte ofte sparke grupper på over 15 personer ud af skoven. Samlere trak ud til Chatillon midt om natten for at stjæle dele, og folk gik til clearing for at feste og efterlod kuld på jorden og i tilstødende marker. Det lille hus ved siden af værkstedet blev brudt ind mere end et par gange, også. En byembedsmand, der bad om at forblive anonym, fortalte os, at der var et andet, måske mere uoverstigeligt spørgsmål at håndtere: ejerens søn var borgmesterens assistent i miljøspørgsmål, og hans modstandere brugte bilerne mod ham. Hvordan kan du være troværdig som miljøfokuseret politiker, når du ejer en udendørs junkyard med over 200 biler? Den clearing, som bilerne blev parkeret på, blev klassificeret som landbrugsjord, så skrotpladsen var ulovlig. Ejerens Søns politiske modstandere udnyttede reguleringsspørgsmålet for at tage sagen for retten og vandt. Stillet over for udsigten til at blive bødet af regionen Vallonien, besluttede han ikke at appellere retssagen og i stedet slippe af med alle bilerne og gå videre.

en gammel Mercedes Unimog udstyret med en sneplov blev brugt til at skubbe bilerne ud af skoven. De blev alle knust, selvom ejerens søn først inviterede et par af sin fars gode venner og mangeårige kunder til at vælge de dele, de havde brug for, og købe alt, hvad der kunne reddes, enten til dele eller til restaurering. Hele processen tog omkring to uger. Ejeren døde for omkring otte år siden, som nævnt ovenfor, og bilerne har været væk i omkring fem, så kirkegården blev ikke forladt i meget lang tid.

arven fra Chatillon-bilerne

et stort flertal af Chatillon-beboerne, jeg talte med, sagde, at bilerne ikke generede dem i det mindste, selvom nogle få sagde, at de ikke var for glade for de mennesker, der dukkede op for at se dem for seks eller syv år siden. Beboere i alle aldre sagde enstemmigt, at de har glemt bilerne, bortset fra de få, der stadig skal fortælle fremmede “Nej, de er væk, du kom ud her for ingenting.”Det er livet som sædvanligt i Chatillon.

der er stadig nogle tegn på den canadiske tilstedeværelse i området. Især er der et stort totem i Virton centrum, som RCAF gav til byens embedsmænd, før de forlod i 1967 for at takke dem for deres gæstfrihed. Et par af de biler, der blev kørt af soldater i 1950 ‘erne og 1960’ erne, findes stadig i dag, det er ikke ualmindeligt at se klassiske Pontiacs og Lincolns i området. Marville – hærens base er blevet forladt til og fra, siden Frankrig forlod NATO. I øjeblikket, mange af bygningerne er ubesatte, skønt et par virksomheder har oprettet butik der, og – i modsætning til hvad byens embedsmænd gerne indrømmer – har en håndfuld familier omdannet gamle hærbygninger til huse og faktisk bor på basen. Samlet set er det blevet til et ret aftagende og deprimerende sted, den franske version af The Hills Have Eyes kunne filmes der.

ejeren af butikken var ikke den eneste Chatillon-beboer, der kunne lide at hænge på gamle biler, og der er en forladt Renault Super 5 i begyndelsen af 1990 ‘ erne i et felt ikke for langt fra skoven. Jeg betragter det som en trøstepræmie for dem, der tager en tur ud til Belgien for at beundre 200 klassikere og ikke finde andet end Dæk, fælge og fyrretræer.